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姦計-②-

「ケネス!!」

 炎柱の中心で浮かぶヘンリ―=ケネス=リチャーズが、目の前にいる理由をブルースは考えたが、止める。

 自分とナオトでやっと捕まえられたものを、ワールド・シェパードと警察が、何とかできるものとは思えなかったからだ。

 迫りくる炎の竜巻に照らされた、左側の顔が銀色と化した皮膚が、警告灯を壊した警察車両で仰向けになっているブルースの顔を映す。

 細い人間としての皮膚の多くが炭化し、残りの銀鏡色が炎を映す様は、溶鉱炉を巡る流動鉄みたいだった。

「車は欲しいが、()()()()()()()()()()のご執心は持ち得ねぇな、ブルースよぉ?」

「ケネスの様に、()()()()()()()()()()()()()()()()()()は、マシだぜ?」

 ブルースの皮肉に応えるように、ケネスのウィゾ・バターによる火球が並ぶ。

その数は五つ。しかし、轟音がブルースの背後を震わせた。

 ワールド・シェパードの人型戦車の脚部強化型から、放たれた小型噴進爆弾がブルースの脇を抜ける。

 目の前の爆発が苔色の外套を揺らして、ブルースの体は宙を舞った。

 熱風に運ばれたのではない。

「サミュエルもしょうがないな……」

 ブルースの腹は、少女の左腕に支えられていた。

 彼女の脚元の滑輪板は、銀色の鰻が這っている。

路上に音もなく着地した少女の蛇行に、ブルースは振り回された。

「シャロン……!?」

 ブルースは、少女の名を叫ぶ。

 桃色のトレーナーの少女の細腕が、成人男性を左脇に抱えている図は、見るものを戸惑わせるだろう。

 それを見て、三体の内、“ラ・ファイエット”とコシュチュシュコの動作が、遅れた。

 ナオトの青いSUVに、ブルースは目を向ける。

脚力型の人型戦車の一台が、黄色の竜巻に覆われていた。

一つ一つが黄金の粒で、同色の稲妻が鉄の二足の塊を蔦の様に覆う。

特殊繊維で作られた関節を裂き、胴体の配線という配線を焼き、腕部に炎の華が咲いた。

 ただ、だらしなく弛緩した鉄塊の脚部のキャタピラだけが、道路を惰性で走る。

「ブルース、()()()()()()()()()()()()()()()()だけど、不思議と()()()()()()()()()()()のは面白いよ」

 キャタピラしか動かないラ・ファイエットを包む黄金の竜巻に乗る少年――サミュエルの皮肉に、思わずブルースは笑って、

「あのな……女の子に抱えられても、格好いい男は、格好いいんだよ」

 サミュエルに、そう言い返す。

サミュエルは返答なしで笑顔を絶やさなかった。

だが、冷たい眼光が含まれているのをブルースは感じ取る。

「気持ち悪い一言話すと、放り投げるよ!」

「ちょ……ま」

 戸惑った声も一言と、シャロンが捉えたのかもしれない。ブルースの体が、シャロンに放られて、弧を描く。

苔色の外套が、土瀝青の路地に叩きつけられる前に、肩部発達型の人型戦車に到達。

 もとい、ブルースの背中が、蹄鉄の頭部に突っ込んで止まる。

シャロンとブルースいた場所を、一条の火炎が焼いた。

その火炎を予知していたのか、シャロンは桃色の風になって、脇道に駐車されていた車両を飛び越える。

歩道の上で、ナオトの車両と並走。

「ブルース、君は()()()なんだから、落ち着いたら?」

 金の竜巻に乗るサミュエルの言葉に、

「取り敢えず、その竜巻に乗せて、これからの人生を考えさせて?」

「残念ながら、この”報復の車輪(クウィレ・ド・イーオラウ)”は一人乗り。人生について考えたいなら、目の前の炎を出す馬鹿を倒すこと」

 ブルースの提案に対し、サミュエルがやんわりと代案を示した。

「良い考え。アイツを倒すのに使えそうだから、これに乗っておく」

 ブルースの目の前には、二体目の脚部強化の人型兵器と、炎を伴いながら浮かぶケネス。

 しかし、二体目のラ・ファイエットの脚から出てきた小型噴進爆弾が、炎の怪物だけでなく、サミュエルとブルースにも牙を剥いた。

 ケネスの炎に溶かされた噴進爆弾が爆発。

爆破の衝撃が、空間を揺らす。

 しかし、ブルースの前に広がる砂嵐が、更なる爆炎を生んだ。

 サミュエルの”報復の車輪(クウィレ・ド・イーオラウ)”は、巨大な集塵機と言っていい。

集塵機の爆発事故は、集められた塵に荷電し、爆発することで起きる。

 その衝撃と熱風によって、二体目のラ・ファイエットが横転。

思わぬ炎の発生で、ケネスの視界が奪われた。
 
ほぼ銀色と化した男は、爆炎を払いながら、

「そういや……ブルースの横の奴、お前も久しぶりだな。まぁ“()()()”しか無いけど、受け取れや?」

 ケネスの両手で振り払う様に、ウィゾ・バターの火球群を解き放つ。

周囲に十を超える数を超える、炎弾がサミュエルに向かった。

「サミュエルだ、この、テカテカしたカナダ原産の粘液ナメクジ男!」

――いや、金属の皮膚だけどな。

 ブルースは内心、突っ込んだ。

シャロンから言わせれば、この国で生息している、大きな蛞蝓と、ケネスの皮膚は、彼女の不快指数の上昇具合は同じらしい。

車道に飛び出したシャロン。

彼女の乗る滑輪板の下で、“柔らかく薄っぺらい銀牛”が、ウィゾ・バターの火球を受け止めた。

 九つの炎の弾が、煙を上げて消える。

しかし、残りの一球が滑輪板の少女の目の前で爆発。

 シャロンは滑輪板と共に爆炎の膜に遮られながら、歩道に着地して、駆ける。

 しかし、その時にはブルースは、既に動いていた。

ケネスを囲む車両の屋根へ移動していた。

日本の中世初期の武士の行った八艘跳びの様に警察車両とワールド・シェパード社の車両の上を移動。

炎の魔人との距離を縮める。

ケネスと一直線に並んだ警察車両の警告灯を壊して、降りた。

 炎に照らされるケネスの眼がブルースを捉えて間もなく、大きく見開くと、銀色にそまる口から、赤黒い血塊を吐き出した。

 彼の口から吐き出された血の滝が映したのは、彼の腹部にめり込んだブルースの右脚。

美神霹靂(クラハ・ガイヴィク)

 トッケイヤモリの分子間力を使った瞬間高速移動による、跳び蹴りだった。

分子は()()()()()に存在する。

()()()()()()()()()()()()()()()も例外ではない。

E=mc^2の“c”が速さなら、()()()()()()は、()()()も与える。

 ブルースは、人間大の砲弾と化し、蹄鉄と警察官の視界に触れることもなく、ケネスとの距離を縮めた。

辛うじて残ったケネスの人間としての双眼を、紫電が覆う。

ブルースのショーテル、“ヘヴンズ・ドライブ”による、交差斬りの緑の双閃が、ケネスの顔と右半身をそれぞれ刻んだ。

リア・ファイルに包まれた体に刻まれた剣閃に沿って、青白い熱線が血の様に噴出。

ブルースは痛みに悶える、ケネスにヘヴンズ・ドライブの銃口を突きつける。

「目には目を。歯には歯を。そして、火を以て火を制すだ」

「そして、()()()()()()()になる……お前たちもな」

「少なくとも俺は、今じゃない」

 ブルースの言葉を聞いたケネスは、中空で蹴りを放った。

 蹴り飛ばされたブルースとの間に、人ひとり分の間合いが開く。

 刹那、一際大きな炎がケネスに煌いた。

「サロメ、()()()()()()()俺の熱を有りっ丈、くれてやる!」

 大きな音を立て、空間に衝撃を走った。

ケネスの中心で、青白い光の爆発が広がる。

 ただ、何もなく、青い光が雨に濡れたバンクーバーから、一時的に冷気を奪うと、東の空を飛んでいった。

 炎の熱気が消えぬ中、前の車の硝子が宙に浮くブルースに告げる。

“コシュチュシュコ”が、背後から迫ってきたことを。

 振り向く力が無くなり、動作が遅れていると、ブルースは黄金色の風に包まれた。

 そこから延びるサミュエルの右手が、ブルースの外套の背を掴む。

ブルースの背後を捉えた、蹄鉄コシュチュシュコ。

その大きな胴体が、大きく崩れる。

サミュエルの竜巻に覆われていた一台目の“ラ・ファイエット”の残骸が、“コシュチュシコ”の正面に飛ばされた。

正面で組み合う“コシュチュシコ”の右膝に、ナオトがSUVを当てたのだ。

 ナオトの駆る青い鉄の塊が、鉄拳の蟹を大きく揺らす。

 ブルースは、ヘヴンズ・ドライブを二丁に構え、引き金を引いた。

 放たれたナノ加工銃弾が、甲羅の胴体部分を大きく抉る。

ナノ強化された銃撃の雨が、胴体から上半身にまで行き、強肩に到達すると、衝撃で人型戦車が止まる。

しかし、サミュエルの砂嵐は、それを見逃さない。

掴んだブルースを離すと、大きな旋毛風にブルースが運ばれる。

 眼の前の竜巻が、人型戦車を覆い、粉砕機の様に四肢を蹂躙した。

脚部は目立たない損傷だが、上半身は、動力機、関節駆動機が音を立てながら壊れていく。

土瀝青の大地に呑まれる勢いを利用して、ブルースは右腕から前に回転。

痛みを半減させた受け身を取る。

立ち上がると、“コシュチュシコ”の破砕音が叫び声の様に聞こえた。

「……少なくとも、今は……な」

 ブルースは機械の上げた断末魔に似た何かへ、ケネスに()()()()()()()()()()言葉を呟く。

彼と死線を駆け抜けたロックなら、どう答えるのか考えたが止めた。

 青いSUVから降りたナオト、遅れて地に降り立ったサミュエルと、シャロンの視線の先。

 黒と白に二色に包まれた兵士たちが、男女問わず、電子励起銃を構えている。

「ブルース……君がいると、本当に休まる時が無いよね?」

 隣のサミュエルが、前に出ながら言った。パラダイスの大鎌を跳ね上げ、臨戦態勢を取る。

「兄さんをこんな運命に引き込んだ……その責任は取ってもらうまで、殺さないよ?」

 サミュエルの言葉に、シャロンは口を開かずに頷いた。

――お前は、サミュエルの敵は自分の敵だろ!?

 心の中で突っ込むと、その彼らより前へ進み出たナオトをブルースは見た。

 ブルース達と、ワールド・シェパードの間に立つ、日本人の青年。

その瞳は、大勢の前にしても輝きが揺れなかった。

 しかし、彼の瞳があるものを捉えて、鞭を構える。

 その鞭は、ウィッカー・マン専用兵器。

彼の眼が揺れた理由は、()()()()()()()()()()()()()()()

「僕の体を君たちに預ける。取調には応じよう。その代わり……」

 警察とワールド・シェパードの包囲網を“ウィッカー・マン:クァトロ”が、飛び越した。何体かは、人間たちの間を縫って、その首を白銀の咢が掴み上げる。

「ブルース、君たちはロックを探し出してくれ! カイルよりも前に。ここにいる隊員より、物分かりが悪いから早急に頼む! 残りは……」

 黒髪の日本人のクァトロの皮膚と同じ色の鞭が、空を裂いた。

 一体の四つん這いの右脚を切断し、左胸部を突き刺す。

「街から、ウィッカー・マンを遠ざけるぞ!」

 ナオトの宣言が、ケネスの恨みの炎よりも響いた。

 彼を追いかけていた、ワールド・シェパードの隊員は、白銀の軍勢に銃口を向け直す。

 電子励起銃の音が、ブルース達の耳から遠ざかった。

 しかし、彼の耳に鋼板が割れ、土瀝青の地を叩く音が入る。

先程、熱波と爆発で横転した、鉄蟹の甲羅から、ワールド・シェパード社の兵士が顔を出した。

彼の顔を覆う犬耳兜の防御面。

 その樹脂部分が()()()()()()()()()()()()()()()()を、大きく覆っていた。

しおり