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狂宴-⑥-

午後3時57分

 呼吸、体中の動作に加え、ロックは時も止まったかのように、感じた。

 象牙眼の魔女――サロメ――によって貫かれた、褐色の少女――キャニス――。

褐色の少女の胸から血と湯気が噴き出し、サキの振り返った顔に広がる。天を仰ぐ、キャニスの鮮やかな茶色の眼の輝きが失せ、鍛えられた肉体が、足から水溜りに崩れ落ちる。

 だが、彼女の体が砂利交じりの水に浸かることは無かった。
 
 息絶え絶えで、仰向けに倒れそうなキャニスを、サキは両腕で抱き留める。

 キャニスの首がサキの二の腕に収まると、ロックは、護拳から半自動装填式拳銃――“イニュエンド”を取り出す。

 象牙眼の魔女の頭に、銃弾を一発。

特殊なナノ加工をさせた銃撃に、一回転させられたサロメは、キャニスを突き刺した位置から大きく飛んだ。有角の象牙眼の像を歪ませながら、右の頭蓋に大きく穴を開けた銀人形――フル・フロンタル――に姿を変える。

 見届けると、ロックは、キャニスを抱えるサキへ駆け寄った。

 キャニスの橙のタイツが、真っ赤に染まるどころか、血色そのものと化している。滲んだ血の池から、泡が吹き出ていた。

どす黒くも赤い傷は、酸素を多く含む心臓と肺に、達していることを告げている。

「喋るな! 動くな!」

 キャニスの口の動きを見て、ロックは制する。彼の目の前で、死にゆく戦友はサキに向ける。サキは顔を蒼白させながら、キャニスの口の動きを凝視した。

 キャニスに言われたことと言うより、何が起きたのか反応しかね、サキは瞬きを繰り返す。

「ロック!」

 呼びかけられて、振り返った先に、苔緑色の外套を着たブルース。

 雨粒が滴る、彼の顔の口は静かに怒りで、閉ざされていた。

 緑の眼は俯き加減に、担架に乗せられていた、東洋人――ケンジと呼ばれたもの――に向いていた。

彼の頭には、大きく十字の傷が刻まれている。ブルースの持つショーテルが、十文字の傷口から紫電の糸を絡めとっていた。

() () () () () ()が、ノイズか波が掛かったかのように、ロックの目の前で歪む。紫電を立てながら、銀灰色の扁桃頭に変わった。

「社の車を病院に先導させよう」

 救急隊員と怪我人をかき分けて、カイル=ウィリアムスが言った。カイルの後ろに、ナオトと犬耳の傭兵たちも続く。オラクル語学学校の校長、カラスマは、犬耳の傭兵たちの肩越しに、雨に濡れるキャニスに目を奪われていた。

「いや、キャニスは、俺たちが連れていく」

 カイルの提案に、ブルースは首を横に振った。

 ロックはブルースの返答に戸惑わなかった唯一人の人物――ワールド・シェパード社の傭兵に囲まれた、エリザベス――を見る。彼女の首肯が、周囲の戸惑いを更に沸かせる。
 
 カイルは、ブルースとエリザベスの真意を計り兼ねたのか、

「……こちらは、行政と連携している。命が助かる確率があるなら――」

 カイルの持ちだした言葉、 () () () () () ()に、ロックは首肯しかける。

 だが、ブルースの視線に、ロックは遮られた。

「UNTOLD関係の技術、及び当事者の遺体は、すぐ、ブライトン・ロック社に引き渡す……スコットランドのダンディーで、ナオトを便宜上の代表として、ワールド・シェパード社が、停戦を結ぶときに取り決めた筈だ」

 ブルースは、雨の降る中で、淡々と事務的に話した。

 UNTOLD。便宜上、 命熱波 (アナーシュト・ベハ )命導巧 (ウェイル・ベオ )にウィッカー・マン等を指し" Utilization of Nucleus, Theory, Object, (原子、物理法則、物体、 ) Leverage and Dimension (力学と事象干渉を行う技術 )"の頭文字から取られている。仕組みが分からず、影響力も計り知れないものを表す代名詞だ。

「その取り決めは……人命救助、住民感情よりも優先することか?」

 カイルの言葉が、敵愾心に近い質問をブルースに嗾ける。

 ロックは、敵愾心が、殺意に変わったのを、短く切り上げた金髪の男から感じた。

「安い人道主義が、人をあらぬ形で滅ぼすこともある…… () () () () ()も含めてな」
 
 ブルースは、一つ間違えれば、敵愾心と殺意の境界線を彷徨う傭兵に答える。彼の口調は何処までも平然で、感情もない刃の様な視線を向けた。

 二人の間に、ナオトが割り込む。

 ブルースと視線を交わし、ナオトは、カイル達に向け首を横に振った。

 カイル達から、ロック達への怒気は感じられない。だが、率いた銀騎士の対応への不甲斐なさを感じる余り、疑心の視線に豹変。

 凝視しているとロックは、ブルースに肩を掴まれた。

 直視する彼の眼に、震えるロックの顔を映しながら、

「あいつの人間としての尊厳を守る為に……俺たちが出来ることはこれしかない」

 ブルースの言葉を、ロックは理解していた。

  命熱波 (アナーシュト・ベハ )に魅入られた者は、人間としての死を迎えられない。

命熱波 (アナーシュト・ベハ )を顕現化させるリア・ファイルは、その遺体を、手切れ金として食らいつくし、新たな宿主を探すだろう。

 キャニスの遺体に――ブルース達の言う―― () () () () ()を、施さないと、望まず () () () () () ()に、死後も辱められる。

次なる獲物を求める呪いを、外ならぬ () ()の体から解き放つことになるのだ。


 彼女を呪詛の代名詞にしない為に、遺体は、自分たちが教えることのできない場所に送るしかない。

何処までも、ブルースの理屈は正しかった。同時に、自分たちが () () () ()を唱えられる立場でないことも。

 悲しみを噛み締め、ロックは重く首肯する。

 彼は、ブルースにキャニスの背中を預けると、

「プレストンを呼ぼう。アイツに対処を任せる」

 犬耳兵士たちを分け、凛として放たれたエリザベスの声が、ロックの耳を打った。

 彼女がA4サイズの情報端末を取り出すと、

「来客を避難させよう。カイル隊員、今いる隊員たちを――!」

 ナオトの声が、途切れる。

 銀の鎧をまとった戦士の視線には、

「サキ!!」

 銀灰色の扁桃人形の四肢に、サキは覆われていた。

流動化し、脚が上半身、腕が下半身に纏わりつき、上体を逆さにして扁桃頭を錘にしている。人間の可動域と言える首と腕と脚を、悉く支配していた。

 一体、また一体が、サキを覆い包む。地面の下から出た一体が、銀の胴体をサキの黒髪を舐めるように、絡みついた。

彼女の顔の横に、蹴球の大きさの銀色の塊が出来る。銀の蹴球が、顔を形成し、

「頭を撃たれても痛くないですが、毎回やられると、気持ちいいとは思えませんね?」

 象牙眼と石榴色の唇。

遅れて整った鼻梁が作られ、蹴球はサロメの顔になった。

 銀の流体が、象牙色の鎖になり、サキを締め上げる。

「痛みを忘れたお前の姿の方が気持ち悪いぜ」

 ロックは、涙滴の護拳を構える。余剰次元を展開した力を溜めながら、象牙色の顔を睨みつけた。

 犬耳兵士たちが、号令なくサロメに、黒と白に彩られた電子励起銃を向ける。

「人形遣いもここまで来ると、前衛芸術だよな」

 ブルースは左手でショーテルの刃を下に。右手で上に向けて、吐き捨てた。彼が支えていたキャニスの遺体は、エリザベスが、担架に乗せ終え、プレストンに手渡している。

 フリースジャケットを着たプレストンは、手早く彼女をSUVに詰めた。彼は、寸暇を入れずに、車を走り出させる。

「ナオト。すぐさま、全員を離れさせろ。市民だけでなく、お前の兵士も含めて!」

「ブルース、君はどうする?」

 背後のナオトの怪訝な疑問に、

「ロックと一緒に、芸術鑑賞と洒落込む!」

「サミュエルも連れてくれば良かったよ……」

 ブルース提案に、辟易しながらロックは、サキを取り込んだサロメを狙う。ロックの逆手に構えた翼剣の切っ先が、サキを呑み込んだ白銀色の小山に触れた。

 しかし、その寸前で、小山が滑り出す。ドックのレストランの壁が音を立てて爆発する。空気抵抗を否定した速度と力で小山がぶち抜いたのだ。

 ロックと対面になったまま、サキは引き離されていく。

 ロックは、ブラック・クイーンを構え、右脚に力を溜めた。

 彼は、力いっぱい地面を蹴りだして解放。

 周囲の雨粒が一粒ずつ、映える程、視界が緩慢となる。

駆け抜ける疾風 (ギェーム・ルー )”の超反応速度で、ロックは白銀塊に照準を合わせた。

 速度と質量を掛けたものは、純粋な力である。人間の体重と、神経系の伝達速度を強化させた移動は、最高の盾となり、最強の矛と化した。

 しかし、サロメも顔を覗かせた銀灰色は、抵抗は、愚か重量や重力も無視するかのように滑走。作用反作用の衝撃で壊された、商品やそれらが置かれている棚も左右にまき散らしていった。

 目の前では、突風が吹いたようにしか見えないだろう。少なくとも、ロックの前で () () () () () () () () ()を目にしなければ、の話ではあるが。

 銀灰色の物体が瓦礫を飛ばすので、追っかけやすい。

 ロックはそう考えていたが、

――そう上手く、いかねえよな。

 銀灰色の岩塊が、一つ放たれる。

 岩塊は、同色の人形に変わり、ロックへ青白い爪を突き立てた。

 ロックは腕を交差させる。

右手の護拳“ブラック・クイーン”を前に突き出し、

―― 磁向防 (スキーアフ・ヴェイクター )、展開。

 ロックの目の前に広がる閃光が、速度と質量の弾丸と化した銀人形の腕と脚を裂いた。

  磁向防 (スキーアフ・ヴェイクター )

命熱波 (アナーシュト・ベハ )を使う際に現れる、余剰次元解放のエネルギーを電磁波の障壁に替えたものである。

 従来、それは防御の手段であるが、ロックは前方に出現させ、攻撃に転化。

 小山と化したサロメから、ロックに向けて、フル・フロンタル砲弾が三弾続けて、放たれる。

 ロックは、連撃を狙う拳闘士のように、逆時計回りに上体を動かして一弾目を躱した。

左足を軸足にし、上体を時計回りで動かして二弾目を避ける。

上半身を動かした勢いで右拳から左拳へ、“ブラック・クイーン”を持ち替えた。

 ロックは左足に貯めた力で、前に踏み込む。蹴り出した衝撃で、ロックは体を乗せ、三弾目のフル・フロンタルに、涙滴の護拳に包まれた左拳を捩じり込んだ。

 涙滴の護拳のブラック・クイーンが、三体目のフル・フロンタルの右頭部と鎖骨を砕く。弾け飛んだフル・フロンタルの破片、黒光りするロックの得物の鏡面に、二体の銀灰人形が、現れた。

 得物がロックの利き手と逆にあることが、無防備と思ったのだろうか。

 しかし、ロックからしてみれば、無策はフル・フロンタルだった。

 目に入った瞬間、ロックは左手の護拳を手放す。

弧を描いて、放たれた護拳が宙を舞いながら光を帯びる。電磁場を励起し、護拳から、火薬のない ()の爆発が背後から迫るフル・フロンタルを捉えた。

 護拳が、グラファイトに乗った雷を放ちながら、翼の剣を作る。剣を形成した、磁界に絡めとられたフル・フロンタルが、ロックとの距離が強制的に縮められた。

 ロックは電磁界で止まるフル・フロンタルの頭部を、紫電を帯びたブラック・クイーンで一突き。熱源と衝撃熱力が、右前脚と腹部右半分を吹っ飛ばす。

 銀灰色の小山を見上げると、後光が掛かっていた。

 瓦礫や食物の残骸に彩られた路地の先に、フェリー乗り場――最後のバンクェットの後ろで。

 雨に濡れ曇天の下、佇む姿は、晴天を浴びる神々しさから、血や叫びを求める禍々しさを滲ませていた。

 純粋さの象徴ともいえる、白い肢体に青い燐光が宿る。その周りを囲む、銀灰人形のフル・フロンタル。そこから、青白い光の筋が伸びていた。

―― 命熱波 (アナーシュト・ベハ )を……送ってやがる――!?

 ウィッカー・マンの動力源。それは、人間の () ()を媒介に活動する。ウィッカー・マンが得る () () ()――は、 命熱波 (アナーシュト・ベハ )に他ならない。
 
 しかし、リア・ファイルに適さないものが余剰次元を活性化させた熱力に触れ、 命熱波 (アナーシュト・ベハ )を励起させられたらどうなるのか。

命導巧 (ウェイル・ベオ )が、余剰次元からの熱量を調整しない結果は、ウィッカー・マンの捕食行動が既に、答えを出していた。

「雨雲で暗く気が滅入るので。取り敢えず、光を出して明るくしてみました」

 蠢く銀灰色の山の中腹が盛り上がり、象牙眼と石榴色の紅の唇を持つ笑顔が刻まれた。

「お前の冗句への返しを考える時点で、気が滅入るんだよ」

 その声と共に、ロックの横をフル・フロンタルが横切る。緑の斬光で、四肢を散乱させられた銀人形が、サロメに向かう。彼女の石榴色の唇の手前で、青白い光に遮られ、霧散した。

「苦労させているお前の言葉じゃねえだろ……?」

 並ぶブルースに、ロックが溜息。

「だが、サロメ……『 () () () () () () () () () () () () ()() () () () () ()() () () () () () () () () () () () () ()』を好むお前よりは、ブルースの方がマシだぜ」

「悪趣味ですって……?」

 心外と言わんばかりにサロメが、ロックとブルースの前で大きく頭を被る。傷ついたことを表したいのだろうが、サロメの嘲笑が、素振りとの滑稽さを引き立てていた。

 象牙眼の魔女の動作に合わせて、小山が割れ、腹と肩を固定されたサキが表れる。

 彼女の顔は、蒼白。銀の流体によって、サキは視点をロックに固定させられていた。

「サキに何か、見えてはいけないものが見えている。しかも、あなたと同じものが……そういう事実を () () () () () () ()()、どっちが残酷なのでしょうか?」

 ロックは言葉を無くす。体の中で、恐怖と怒りが、言語化される前に一瞬にして駆け回った。フル・フロンタルは、記憶を自在に操る擬態能力を持つウィッカー・マンである。サキを浚った時間稼ぎ以外に、使うことは目に見えている。

「冗句の返しがなくなるあなた達には、真実が無い。真実があるからこそ、機智もユーモアも成り立つ。しかし、機智もユーモアのない冗句というのは、侮辱でしかありません。彼女のことを言われて黙るのは、その証左では?」

 サロメの言葉に、サキの目が見開いた。

彼女は、口の開閉を繰り返しながら、ロックとブルースを交互に見る。

 サキの眼に映るロックの顔。彼女が口を結び、瞼の奥に収めた。

 その顔で、ロックは意味を悟る。

 悔悟で口を開く前に、ブルースの目線で遮られた。

「口が冗長で、手数が多いってのは、 () () () () () () () ()……あるいは、 () ()() () () () () () () () () ()ってことだぞ。真実のないユーモアと、同じ位最悪だぜ、サロメ?」

 彼の眼差しはバンクェット向いている。

ブルースの指摘で、頭が怒りの余り冷静になって、思考した。

 バンクェット像の催眠電波は、ウィッカー・マンの熱源にも干渉をする。それは、ロックにも探知を難しくさせた。三体のバンクェット像の内、二体は熱源を隠すためのものだったのだろう。

現に、ケンジに扮したウィッカー・マンの動力は明らかだった。

 しかし、ロックですら辛うじて見えるものが、サキには () () () () ()。 

 その事実は、サキに精神的な圧迫が掛かる。

 サキがその場に居合わせた――というよりは、彼女の当事者としてのその弱点を突いてきたことに、サロメへの怒りが、溶岩流の様にロックの中で煮立ってきた。

「サロメ。ロックとサキの事情を知っていたなら、何でこんな回りくどいことをするんだ? フル・フロンタルを使って、大がかりな行事や“ベターデイズ”を利用してまで……サキが目当てなら、エリザベスかプレストン……それこそ、ワールド・シェパード社で行動すれば済むんだからな」

 ブルースの指摘に、ロックの中の思考で生じた、感情の溶岩流が冷えていく。

ロックを苦しめるなら、今までも出来た。

それを () () () () () () () () ()ということは、サロメに別の意図があるという意味である。

「私は“ ()”と“ () ()”が好きなんですよ……炎と共に踊り狂い、酒を反芻させ、情欲に流され、自らを犠牲にし、自分が一番だと思う鼻っ柱の高い鼻を、宴もたけなわとなる様を神に見せつけ、阿鼻驚嘆させ、『 () () () () () () () () ()() () () () () ()』。その落差が、面白いのですよ?」

 サロメは、フル・フロンタルの手足に縛られたサキに近づいた。彼女の象牙の様な白い右手の指先で、彼女の喉から細い顎の輪郭を撫でる。

 銀灰色の肢体で雁字搦めにされた少女は、逃れようと上体を逸らした。だが、彼女の足掻いた力と同じ反動の力で抜けることが出来ない。

 恐怖に染まるサキの顔を、猫を愛でるかの様にサロメが見つめる。

象牙から放たれる恍惚の光が、サキの白い肌を猫と戯れる様に凝視していた。

「落ち着け、ロック。サキは生きている。お前は、まだ取り戻せる」

 左肩から掛かるブルースの声。ロックが、よく見ると、彼の左肩に掛かるブルースの右手も微かに震え、口端を締めていた。

「それは無理ですね」

 ブルースの希望的観測をサロメの言葉が否定した。まるで、あたりの青白いさから来る冷たさで、大気が揺らぐ。

 フル・フロンタルから送られる青白い魂の明滅が、激しくなった。

空間を揺るがしながら、バンクェットも光を帯び始める。

「貴方は常に手が届かない。今もこれからも。そして、未来永劫ね!!」

 サロメは、青白い光に抱擁され、宙に浮かんだ。

 同時に、サキを捉えていたフル・フロンタルの山も崩れていく。いや、流体と化した、銀灰色の山とバンクェットの像の間に、青白い光が繋がった。ひと際、激しい煌きを放つと、サキの体は、バンクェット像に引き込まれていく。

 女神像はまるで、初めから水で出来ていたかの様に、括れで出来た波紋から、少女を取り込んだ。

「燔祭で見せつけてしまった、その醜い姿を否定する為に、破壊しながらも、結局はそれを止められない。燔祭の終局を見届けることしか出来ない……今回のキャニスに続けて、私たちの掌で、私たちの悦楽の為に永遠に足掻き続けなさい、ロック=ハイロウズ!!」

 全てを見下ろすバンクェット像とサロメを囲む光が質量を得て、奔流に変わる。瀑布と化して、ロックとブルースに集中した。

 ブルースは、右脚で地面を蹴った反動でロックから離れる。

 ロックは、護拳で光の奔流を遮った。

川の中央に遮られた石にぶつかる様に、紅い外套の少年の前で遮られ、左右に割れた光の流れを作る。

磁向防 (スキーアフ・ヴェイクター )は、 命熱波 (アナーシュト・ベハ )による防御手段だ。

化学変化による炎、凍結に雷撃に銃弾等の攻撃は防ぐことは出来るが、発生時に生じた“ () ()”の生む“ () ()”までは防げない。

護拳の壁を呑み込まん衝撃は、ロックの腰から下を容赦なく襲う。

 質量を得た光の飛沫がロックの前で上がった。

 彼は流れに抗おうとしたが、

――力が、抜ける?

 ロックの右脚が、膝から崩れた。

 飛沫の先にあるフル・フロンタルが、サロメとサキを取り込んだバンクェットからの光を受けて進む。

 右手で突き出した護拳を下げず、ただ伸ばしたままの片腕でフル・フロンタルを突き飛ばす。

一体目から突き出された右腕を、ロックは両腕を交差して受け、右脚で蹴り飛ばした。

ロックの力が抜けていくのか、銀灰色の壁に大きくのけ反らせたに留まる。

 左奥歯を噛み締めながら、左腕を十二時から九時の方向へ振った。

力を込めた左腕の拳槌は、フル・フロンタルの左首付け根に触れ、ロックの手首を青い光が覆い始める。

 ロックのブラック・クイーンからも、燃え移る様に青い光が発生した。

――抜け出さねぇと!

 護拳を、腰の束ねた革帯に留める。

 青白く光る右手の手刀で迫るフル・フロンタルの間合いに、ロックは右脚から大きく入った。

彼は、青白い死の一触りを左腕で躱し、振り下ろした右拳で銀灰色の右肘を打つ。右肘への殴打で、右半身を切らされたフル・フロンタルは、上体を反時計回りにつんのめらせた。

 ロックは、うつ伏せになりかけた銀灰人形の首根っこを右腕で掴む。背後を取った、フル・フロンタルにぶつけた。迫りくるフル・フロンタルの波に、ロックはその中の一体を盾にしながら、掻き分ける。

 だが、降りかかる光の奔流が、更にロックの目を焼かんほど強くなった。

 ロックの膝の力も無くなり、青い光の奔流で目の前の風景が、瞼から消えかける。

しおり