バナー画像 お気に入り登録 応援する

文字の大きさ

雨降る街の枯れた涙-①-

2017年3月15日 午後3:07
カナダ B.C.州 バンクーバー シーモア通り.

 巨大な銀鏡色の一歩が、雨に濡れる土瀝青(アスファルト)の道を揺らす。

 揺れる水面に映る灰色の空と、摩天楼。

 無慈悲な一歩が、空から落ちる雨粒と共に、街の胸像を歪める。

水面の街並みを破壊しながら、巨体は緩慢な拳歩で、河上サキに近づいた。

 全長約2.5メートル。

 銀鏡色の巨体の異常に発達した上半身から延びる、成人の胴程ある剛腕が振り子の様に揺れている。

 サキは、銀鏡色の動作から、幼い頃に動物園で見た大猩々を思い出した。

子供の時、檻越しで見る側だったが、今は自分が()()()()()側にいる。

 そんな運命の笑えない皮肉に、彼女は残酷な時の流れを自覚させられた。

 ガンビー。

英国の公共放送内の現代喜劇番組の役柄から得た、大猩々の形をしたウィッカー・マン。

 巨猿の持つ丹力から繰り出される、剛腕の圧力と衝撃は、万物の霊長たるヒトを()()するに足る――つまり、その遭遇は死と同意語だった。

 拳歩を終えたガンビーが、サキの前に立ち止まる。 

 彼女の眼の前で聳え立つ大猩々は、鏡の巌だった。

 皮膚の表面に、汚れに曇りは愚か、凹凸すらない。

 ただ、綺麗に切り揃えられた、丸み帯びた直方体の四肢と無数の銀色の立方体の筋肉。

 尖りのない楕円の頭部に付いた、一対の鈍く輝く硝子玉。

その深い輝きが、生物の瞳孔の様に拡大と縮小を繰り返す。

 銀鏡色の巨躯の双眸に映るのは、黒の全身タイツに覆われた少女――河上サキ自身だった。

 頭部には、尖がった犬耳の様な送受信装置の付いた、黒い機械駆動式の兜。

両肩、両腕、胸部と脚部に付いた白の装甲が、体に密着した黒地の上下を引き立てる。

 サキの両腕には、黒と白の対比に彩られた、彼女の肩幅ほどの半自動装填式突撃銃が納まっていた。

 大猩々の硝子玉は、上目遣いのサキの動きを逐一逃さない。広がる雨天を覆わんとする三メートル弱のガンビーの眼は、自らの影の暗がりの中で雨に濡れる彼女を映す。

 感情の処理が追い付かず、引きつらせたサキの顔。

 覗き込む巨猿の巨躯が、白と黒の二色の装甲を覆うサキを覆い潰すかのように思った。

 しかし、彼女の一寸先の恐怖に反して、ガンビーの凝視はそこで止まる。 

 最初からサキを見なかったかのように、左腕から体幹を揺らし、銀鏡の頭蓋を上に向けた。灰色の空から絶え間なく降る雨がガンビーの全身に滴り、土壁青(アスファルト)の路地に新たな水溜りを作る。

 鏡面の様な全身が、空と同じ色を映しながら、サキの背後を見渡した。

 彼女の背後に立つ小奇麗な飲食店と硝子張りの摩天楼に映る、ガンビー自身とその群れに興味が移ったようである。

 シーモア通りは、金融と鉄道開拓で栄えたバンクーバーの歴史の境界線。

 だが、その一線は、鏡の皮膚を持つ大猩々たちの拳歩により、瓦礫と共に脆く消えていった。

 銀鏡の群れの目に映る虚像の中に、巻き上げられた瓦礫の粉塵に灰燼が混じる。

 硝子玉を曇らせる、白い蒸気と紅い血煙が、鬱屈で寒々としたバンクーバー独特の雨季の新たな風物詩に加えられた。

 左右を見れば、サキと同じ格好をした犬耳の人影が、ガンビーの群れの一体から放たれた拳に潰されている。

ある者は正面から。また、ある者は背面から剛腕の瀑布に呑まれた。

何れも形容しがたい衝撃により、四肢があり得ぬ方向に曲がり、轟音と共に砕かれる。

土瀝青(アスファルト)を濡らす水溜りに、誰のものかも分からない血や体液が浮かんでいた。

 すり潰した拳の下から青い光が出て、大猩々を一体ずつ包んでいく。

――距離を取って……。

 河上サキは、そう思ったがしなかった。

 いや、出来なかった。

 ガンビーの双肩が歪む。

歪みは、空間で二つの波紋を作り、流体となってサキを挟んだ。

 流体の表面は、大猩々と同じ銀鏡色。しかし、敏捷な動きで姿を捉えられない。

 サキの目の前で、二等辺三角形の頭部と四肢の手足からなる、四足動物の形を取る。

 銀鏡色の四つん這いは、サキの傍を駆け抜けると、大猩々の拳の瀑布から逃れた犬耳兜の兵士を覆った。

土瀝青(アスファルト)が擂鉢となったのを合図に、サキを横切ったのと同じ剣頭の四つん這いの大群が、街の瓦礫と残骸を胴体に映し始める。

銀鏡の大群に覆われた人々は、異形たちの皮膚の合わせ鏡の中で、絶え間なく叫び続けた。

 その背後で、仲間の肉が焼かれる臭いが、犬耳兜に付いた空気清浄機から伝わる。

彼女の目に映る青白い生々しい光が、自らの華奢な体を横切り、鏡の巨猿や四足歩行に飛んだ。

 人が死んだ場合、体重が減ると言う話がある。

 かつては、魂の存在の証拠とされたが、現在は、魂ではなく、()()という科学的決着が付いた。

 しかし、仲間の肉体から、四つん這いや巨猿に光が向かうさまを見て、サキは魂の有無についての認識を改めざるを得ない。

まして、同じ時を過ごした者の死に直面させられたら、猶更だった。

――逃げれば、()()()と同じ。

 彼女の目を覆った、輝かしくも凶暴な光を思い出す。

 サキがこの場を離れることは、()()()に自分を助けてくれた人たちを裏切ることと同意語だった。

 自分が弱いから、迷惑をかける。

 力があれば、立ち向かえれば、無用な心配をかけられることもない。

 その為には、必要な“証”。

 彼女は、()()()()を捨て、()()()()()()()()決意を胸に秘めた。

 サキは、黒と白の長方形を構える。

 突き出された長方形の向こうには、ガンビーの腕から放たれる拳の大蛇。

 その咢に選ばれた、女性がいた。

『こんな筈じゃなかったのに!!』

 電子変換された日本語の叫び声が、サキの機械式兜の中で反響する。

 発信者は、犬耳装甲からでも分かる、恰幅というよりは、幅がだらしなく広がる肥満女性。

 脂肪の重なり具合が、女性らしさを辛うじて残していた。

 腰を抜かしたのか、彼女はいつまでも鈍重に尻餅をこねている。兜越しで表情は測りかねたが、未だ続く女性から紡がれる悔恨の言葉が、サキにその手間を省かせた。

 サキは、自分の抱える細腕程の黒と白の銃身を、巨猿の胸部を捉える。

 胸部には、一際輝く一等星の様な光。

 そこに向けて、彼女は、持っていた黒と白二色の長方形に付いた、引き金を引いた。

 特殊な弾丸内に含まれた分子が熱力を得て、光を発生。

 光の発生は熱と電磁波を生み、熱運動も展開させた。

 電子励起銃。

 特殊加工された弾丸は、励起によって発生した光を燃焼薬として射出を行う“ウィッカー・マン”専用の半自動装填式の突撃銃である。

 サキから、音もなく放たれた球電が、巨体の胸を貫いた。

 光を帯びながら、大猩々の肥大した上半身が、分厚い両椀を振り回す。
 
 ガンビーの挙動が痛みによるものかは、サキには分かりかねた。しかし、歪な逆三角形が天を仰ぐ様は、異様に人間的に映った。

 電流による弛緩が終わり、巨猿はサキに目を向ける。

 しかし、彼女は見逃していた。

 少し前に()()()()()()()()()()、もう一体のガンビーを。予備動作なく放たれた拳の大蛇が、サキを貪りにいく。

巨猿の目ともいえる硝子玉は、銃を構えたまま静止した彼女を捉えていた。レンズの眼の中で、拳が迫る度に、サキの影と彼女の視界が暗く染められていく。

 肉の焼けた匂いと熱気。

微かに、冬梅雨の咽る匂いと冷たさが彼女の鼻腔を擽った。

不思議なことに、サキは恐怖を微塵と感じない。

――あれ、弱点ってことかな?

 鏡の巨猿は、自分を脅威として認識してくれた。

 不思議な充足感が、サキの中で死の恐怖より大きくなる。それ故、驚くほどサキの足腰は恐れを感じず、泰然としていた。

 しかし、この瞬間に不満が、全く無かったと言えば嘘になる。

――この匂いが走馬燈の代わりは、味気ない……かな?

 機械式兜を始め、防具も防水性及び撥水性に優れ、外部の不快感は殆ど入らない。

 外に出て、衣服にへばりついていた、雨季と冬季による冷気も消えていた。

 今まで、迷惑をかけた人も目に浮かばせず、ただ機械仕掛けの兜を被る前の“ありのまま”を感じさせてくれる。

 何より、()()()が死ぬ前にも関わらず、枯れ切っていた。

 驚きながらも、今まで生きた証を示す充足感として、サキは十分だと受け止める。

――まあ、いいかな。

 サキは、()()()()()()()()()()を最後に味わう為に、犬耳兜の中で小さな口を開ける。

 足を踏みしめ、大猩々の拳を受け入れようとしていた。

 だが、最後まで立つ。

 そう決心していた。

 しかし、サキは思わず目を見開く。

 死臭、怨嗟、生きた証とも言える青白い光。

 冬の雨季の鬱陶しい湿度。

 ガンビーの拳の暴風。

 彼女の周りにあった、餞別と煩わしさが、()()()()()

 死の餞別の代わりに、サキは何もない空気を飲まされる。

そんな彼女が見たのは、一迅の紅。

 サキの甘美なる死への入り口を閉ざした紅は、彼女の目の前を染める。

 彼女の視界を覆う紅は、彼女を吹き飛ばす暴風に変わった。

 息つく間もなく、彼女の目前で、紅蓮と漆黒の稲妻が爆ぜた。

 赤と黒の雷火が、巨大なガンビーを砕く竜の咢と化し、土瀝青の路地もろとも食い散らかす。

 宙に浮く残骸が音を立て、水飛沫と共に迸った。

巻き上げられた雨粒と空気の中、銀鏡色の両腕が飛ぶ。

次に、胴体が紅蓮の旋風に貪られ、巌のような体が砂塵に消えた。

 大猩々の立っていた跡に、配線や機械の残骸が、雨風に濡れた木の葉のように散乱。

巨猿だったモノの瓦礫や欠片が、万有引力の法則によって地表に降り注ぐ。

 落ちた瓦礫を舞い上げる様に、青白い光が立ち昇った。

 光と残骸と雨粒の幕の向こうにいたのは、黒き翼。

 その担い手は、深紅の外套を纏った青年だった。

 背は、サキの頭一つ分高い。

 金髪碧眼の青年の纏う深紅の外套の腰と腕の節々には、黒革帯が巻かれている。

 サキの目を引いたのは、彼の担う翼の様な剣の鍔元。

手を守るどころか、二の腕をも覆い隠す程の紅い護拳が彼女の目に留まった。

 サキは、一瞬、それが炎か、空を切る弾丸の様に見えたが、

――涙?

 青年の武器の攻撃的な形にも拘らず、繊細な第一印象が浮いたことに、彼女は戸惑う。

 だが、紅く彩られた涙滴から延びる、黒と赤の幅広の刀身を背負う姿は、伝説や神話に出る翼竜の獰猛な姿と青年が重なった。

 鬱屈とした曇天を晴らさんと、突き立つ翼剣。

 翻る紅い外套は、曇天に染まる街を焼き払いかねない火竜の吐息。

 両腕と腰を覆う黒革帯の留め具は、燐と燻る火の粉。

 青年の碧眼は、夜の帳と満月の輝きを含んだ湖の煌き。

 二つの湖面は一人の少女を映した。

 紅い外套の青年の目に映る少女に、恐怖は見えない。

 ただ茫然と口を少し開け、自分の滑稽な顔に少し表情筋が和らぎ、口元が緩み始めた姿を青年の眼で確認した。

 犬耳兜の保護面から微かに見えたのが、サキ本人の顔だと気づき、更に頬が緩む。

 しかし、青年の瞳の中でサキの顔が強張った。

 彼女の背後にいた二等辺三角形の頭部が、竜の青年を捉えている。

 二体の二等辺三角形の頭部一組が、二双の爪を研ぎたてた。

 一番手の異形が、紅い少年の頭部との距離を縮める。

 彼は、左手を涙の形の護拳に伸ばした。

 その護拳から、延びる拳鍔に刻まれた剣の唐草十字の紋様が割れる。

 半自動の装填式拳銃が、一丁飛び出た。二発の銃声が轟き、二体の四つん這いの頭は爆散。

 サキの周囲で、四つん這いだったものの欠片が雨に混じる。

 水溜りを叩く雨の音に、薬莢の音が消えると、

「ったく、手間取らせやがって」

 紅い青年は、左耳に付いている同期型ハンドセットを左指で叩いた。

 彼は、口端を釣り上げながら、

「ブルース、サキは保護した。ガンビーも倒した。命令通りだ。だが、合流は無理だ。そっちが来い。何故か?」

 二つの青白い光が飛翔し、赤い青年は顔を上げる。

「ウィッカー・マンに囲まれているからだ!!」

 シーモア・ストリートの交差点。

店舗の屋根ばかりでなく、ビルの窓に張り付く無数の四つん這い、その二等辺三角形の頭蓋が、サキと紅い青年に狙いを定めていた。

 ウィッカー・マン。

 4年前から世界で出現している、異形の名前である。概ね、ガンビーも含めて、二足歩行ないし四足歩行の脊椎動物を模した機械生命体の総称で、機械による脊椎動物の模倣がされていた。

 しかし、ウィッカー・マンが受け継いだ、生態系の弱肉強食で培われた獰猛さは、生存領域を守る為ではなく、人間の生活領域を「()()()」に洗練化されている。

「サキ。俺の名前はロック」

 赤い青年は左耳のハンドセットを指で二度叩き、サキの目の前で語りだした。

 音もなく、銀鏡色の群れが店舗の屋根から、張り付いた窓からも急降下を行う。

「お前を仲間の下に、合流させろと言われたが、この有様だ」

 ロックと名乗った少年は、護拳付きの翼剣を逆手に構える。

瞳の湖面の反射が、剣の斬光に変わった。

「お前のすることは、二つ。まず、仲間への無線を欠かすな。もう一つは……」

 口端を釣り上げて、ロックは言った。

自分(テメェ)の身は、自分(テメェ)で守れ。その為に、この場からまず、逃げろ!!」

しおり