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閃刃―⑤―

 P.M.9:11 ハロ通り(ストリート)
 
 雄羊の角が生えた美貌に、一筋の金色が疾走(はし)る。

 サミュエルの大鎌型命導巧(ウェイル・ベオ) “パラダイス”の一閃が、サロメの整った鼻梁より上を、胴体から切り離した。

サロメの下顎の切断面から、金色の砂が零れる。

金砂波刃(スピール・オー)。リア・ファイルのナノ強化させた特殊研磨剤をパラダイスの刃に乗せた攻撃だ。

三日月の様に反った大鎌は、相手の行動を奪えても、()()()()()()()()

研磨剤に仕立てた砂塵を刃の上に奔らせることで、古典で描かれた“死神の大鎌”を唯の“()()()()”に終わらせず、確実な死を与える逸品に、サミュエルは仕上げたのだ。

口と胴体を残したサロメの背後から、二つの羊頭蓋の眼光がサミュエルの眼と合う。

放たれた銃弾が、サミュエルに斬り離された()()()()()()()()の肢体に、無粋な穴を複数開けた。

 捨て身どころか、()()()()()()()()()を取るサロメに、サミュエルの中で、怒りの代わりに嫌悪感が渦巻き始める。

 女の象牙眼の中で、嫌悪感に歪むサミュエルに銃弾が迫る。

一発目は、左肩。

右太腿は二発目で、三発目は彼の額だった。

 サミュエルが気合を入れ、左手の掌底を顔面に突きつける。
  
左肩と右腿から奔る灼熱に耐えながら磁向防(スキーアフ・ヴェイクター)の防壁を展開した。

額への銃弾が跳弾に変わり、別のサロメの喉を貫通する。
 
 兄のロックとロブソン通り(ストリート)を分かれて以来、サミュエルは、その向かいである住宅街のハロ通り(ストリート)で、サロメの大群を迎え撃っていた。

 ウィッカー・マンと人気の多い道路で戦っている限り、市民を守る警察とワールド・シェパードを意識せざるを得ないだろう。

そんな彼らは、サミュエルにとって、足止めにしかならない。

サロメが、避難をしている市民に紛れ、サミュエルを奇襲することは明白だった。

加えて、兄の様にウィッカー・マンの熱源も見られない為、市民に変装したサロメを攻撃する度に、一般市民も巻き添えにしてしまう。

殆どの市民が外出を禁止され、誰もいなくなった住宅街に囲まれた裏通りは、サロメと戦う上で、サミュエルとシャロンに好都合だった。
 
しかし、それでも贅沢を承知の一言だが、

――やっぱ、多いかな……。
 
大通りから離れた狭い路地で戦っている為か、狭い。

サロメが押し寄せ、ロブソン通り(ストリート)やバラード通り(ストリート)への道も塞いでいるので、加勢も望めない。

現に、シャロンは、サロメ達の壁に阻まれ、サミュエルの元へ駆けつけることも出来なかった。

大勢のサロメに囲まれ、彼女の滑輪板による攻撃も活かせない。

シャロンはその一体を押し退ける為に、滑輪板を振りかぶる。

しかし、背後からサロメの圏の斬撃を受け、彼女の滑輪板を持つ手が緩んだ。

背中の傷跡を守る様に後退したが、背後のサロメ達に挟み撃ちにされる。

シャロンの目印である、白と水色の尖がり帽子が、象牙色の眼の人形たちの波に呑まれた。

加えて、サミュエルも散弾銃の利点を活かせる、見晴らしの良い高所への移動もサロメ達に阻まれる。

その上、サミュエルには()()()()()()()()()()()があった。

 彼の四方を挟む様に、サロメの恰好をしたフル・フロンタルが距離を詰める。

右手の有角羊のしゃれこうべが、細い腕の胴体で鎌首を擡げた。

 サロメも馬鹿ではない。

自分の複製で、数を押しながら、味方も顧みずに混戦へ持ち込める利点を活かしていた。

 羊の角が、サミュエルの顎の先を擽る。

だが、サミュエルの金色に輝く大鎌の方が、角の刺突よりも速く、象牙眼と石榴色の唇の頭部を切り離した。

頭の消えた喉に鎌の刃を引っ掛け、背後のサロメの集団に放る。

空中で弧を描いたサロメの体は、申し訳程度に隠した臀部を晒しながら、もう一人のサロメの刺突に貫通された。

「女を粗末に扱う態度は、兄から遺伝したのですね?」

 三体目のサロメが蔑みながら、猛禽を思わせる速さで、左の羊頭圏を放つ。

「同じ顔の人海戦術を使って、()()()()()()()()()二枚舌に、フェミニズムは不要!」

 サミュエルは、“パラダイス”の鎌を畳み、散弾銃部分の銃把をサロメの圏に当てる。

圏の羊の頭蓋を壊しながらサミュエルは一撃を流し、彼女の右手ごと撃ち抜いた。

 白磁の右腕と肩を抉ると、硝煙の臭いがサミュエルの鼻を突く。

サミュエルは時計回りで、サロメの残った左手の大振りを、鎌で受けた。

微かに斬撃の衝撃が銃身を伝わるのを確認して、サミュエルは彼女を突き飛ばす。

 鎌を畳んだ“パラダイス”の銃口から、砂塵が噴き出した。

金剛風波(スプレア・ガイエッフ)
 
 リア・ファイルを研磨剤にした砂塵風射(サンドブラスト)の発砲である。

砂塵風射(サンドブラスト)は、風で砂が削り取られる様から由来。

圧縮機から放たれる高圧力の砂は、錆取、塗装はがしや下水管の清掃、石材の加工にも用いられていた。

しかし、その真価は、圧力で限界まで強化された貫通力と、衝突時の熱力の拡散による殺傷力にある。

金色の一擲が一体のサロメに直撃し、周囲から来ていた他のサロメ達も、粉塵の爆風で吹き飛んだ。

 サミュエルは、パラダイスの鎌を再度起立させ、サロメ達の両手の羊頭を睥睨する。

 “スウィート・サクリファイス”。

 サロメが、ブライトン・ロック社より盗んだ圏型の“命導巧(ウェイル・ベオ)”。

サミュエルは“望楼”で、その存在を聞いたことがあった。

本来は、接近戦で刀剣類を弾きながら、命導巧(ウェイル・ベオ)の熱力を使って、攻撃を加える。

圏と言う武器は、その特性上、大勢の攻撃を切り抜ける混戦用の筈だった。

それに、銃を付けた命導巧(ウェイル・ベオ)で、ロックやサミュエルの得物よりも容易な構造から、大量生産も望めた武器である。

否、生産見込みが出る以前から、既に()()()()()()()()

そういった利点の目立つ武器であるが、サミュエルの中で何かが腑に落ちなかった。

――想定していたものよりも、使い勝手が良くない。それに――。

 サミュエルが考えていると、象牙色の煌きを放つサロメの両腕の羊――その二対の角から、放たれた。

 サミュエルは、右手から磁向防(スキーアフ・ヴェイクター)を浮かべながら、宙で止まるナノマシンで強化された弾丸を見る。

 弾丸は、サミュエルの喉と肺を捉えていた。

――急所を狙って来た……!?

 戸惑いを他所に、サミュエルの背に灼熱が降り立った。
 
サロメの右から振りかぶった斬撃に、サミュエルは叫ばず、噛み締める。

彼女の圏の横から突き出された雄羊の角に、サミュエルから飛び散る赤が振り返りざまに映った。
 
自らの血の色を見て、サミュエルの心臓の律動が加速。

 八の倍数から、拍動が加速し、体の活動を支配し始める。

サミュエルは振り向きざまに、磁向防(スキーアフ・ヴェイクター)で止めた二発の銃弾を背後から襲撃してきたサロメに放った。

二発の銃弾が、サロメの喉と肺に到達して、サミュエルはパラダイスの鎌刃を右から振る。

彼の血の味を覚えたサロメの腕の羊は、宙を舞い、彼女の胴体も分裂した。

 その屍を踏みつけて、サロメの集団はサミュエルとの距離を縮めてくる。

――こんな時に!?

 周囲から押し寄せる、無数の象牙眼と羊の頭蓋骨。

 サミュエルは目の前のサロメ達を鎌で押しのける。

彼自身の動作に、緩慢さが圧し掛かり、呼吸の乱れが表れた。

 パラダイスを大振りしていまい、銃身を握る左手から力が、サミュエルから大きく抜ける。

 彼の力が弱まった左腕を、圏の円刃が刻んだ。

革色の上着の両腕から、血が滲み出る。

サロメ達の大振りの圏を散弾銃とかした“パラダイス”で受け、撃たれた右太腿から、激痛が走った。

後方のサロメ達が、前にいたサロメ達を押し倒しながら、サミュエルを圏刃の波に飲み込む。

 弱く腕を上げながらも、彼はサロメの大振りの一撃を防いだ。

だが、横殴りの胴への斬撃を見逃す。

 浅い斬撃を腹に受けて、後退を試みた。

攻撃を躱そうと地を蹴ったサミュエルの右腕が、銃弾を食らう。

 サミュエルは、叫ばない。

だが、激痛の余り、()()()()()()を忘れかけた。

 戸惑ったサミュエルに、サロメ人形たちは、上段からの攻撃ではなく、横殴りに切り替える。

サミュエルは、両腕の痛みを堪えつつ、突き出したパラダイスの銃身で斬撃を防いだ。

だが、攻撃を受けた衝撃が彼の体幹を大きく揺らす。

右膝から崩れ、地に落ちる寸前、アパートの壁にサミュエルは背中を預けた。

背中を切られた血の温かさと、雨で湿った壁の冷たさで、呼吸を取り戻す。

「まあ、今回の()()()は長い方ではないですか……サミュエル=ハイロウズ?」

 大勢のサロメの中から、声が聞こえた。

「兄のいない集団にいられた()()()()です。以前の記録は……まあ、()()()()()()()()()()()、ノーカウントですね」

 白磁の肌の群れの腕が、蛇の群れの様に見える。

 言葉を紡ぐサロメの眼。

爛々とする二つの象牙色は、新緑の葉を照らす、南中の太陽を思わせる。

 ()()()()()()――いじめられていた妹のレナを、サミュエルが守っていた、()()()()()()と同じ陽気だった。

 妹のレナは気弱で、兄のいない時は、周囲のいじめっ子にいつも泣かされていた。

兄は喧嘩が強く、決まってレナを守る。

サミュエルも加勢して乗り切ったが、相手も馬鹿じゃない。

ロックが怖い。

だから、彼女だけの時を狙う。サミュエルは、そこに出くわした。

悪童たちは、()()()()()を見くびっていた。

しかし、兄程ではないが、サミュエルも抵抗を続けた。

それに面を食らった一人が、武器を手にした。

それが、サミュエルの頭を打った。

命の危機が、妹を守る意思を固くし、サミュエルは決死の反撃を仕掛けた。

両者で激しく血を流す事態となり、大人たちが止めに入った。

遅れて、ロックが駆け付けた時、サミュエルは意識を失っていた。

頭に傷を負った、サミュエルは精密検査の為、入院。

異常は確認されなかったが、それ以来、彼は集団に苦手意識を持つようになった。

サロメの言う()()()()だが、今、サミュエルの限界値に達しようとしている。

彼女は、眩暈と動機に支配されたサミュエルに向け、

「シャロンも呆気ないですね……“プロジェクト:アイオナ”の出来損ないにしては、()()()()()()()()()()でしたが、二人そろって()()()()()()()()でしたか……」

 サミュエルの視界の全てが、サロメ全てに覆われる。

彼がそう感じたのは、力尽きつつ、アパートの壁に凭れ掛かった自分の意識が、消えようとしたその時だった。
 
羊の角に宿る輝きが。サミュエルを囲む。

無数の()()()()()()を灯す鬼火と化した。

 体内が冷え切り、無慈悲な熱量を帯びた視線に、サミュエルは晒される。

 無数の象牙眼に映るサミュエルの眼の輝きの灯が、無数の羊頭蓋の宿す鬼火に飲み込まれようとしていた。

しおり