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姦計-④-

 思わず名前を叫びながら、ロックは地上に降り立つ。

 紅ではなく、灰褐色の双眸をしたアンティパスが、ロックを見据え、

「君が誰かは、分からない。だが……」

 平静だが力強いアンティパスの声と共に、ストーン・コールド・クレイジーに灰褐色の迅雷を浮かばせ、

()()()()()()()()()に、剣を振るわせてもらう!」

 アンティパスの姿は、ロックの目の前から消える。

 消えた場所から風が吹き、鉄が砕けた衝撃がロックの背後から襲った。

 灰褐色の戦士の一振りが、風雨を切り裂きながら、コシュチュシュコの右肩にめり込む。

“蹄鉄”は、肩から大きな蒸気を噴き出しながら、足から崩れた。

 しかし、アンティパスの背後から、()()()()()

彼の背後から飛んできたのは、カイルの蹄鉄“ジャクソン”の左腕から放たれた、約2メートルの大きさの杭だった。

「俺はテメェなんかと友情を育んだ覚えはない。だが……」

 そういって、ロックは背面から剣を切り上げると、

「テメェの知っていることを教えてもらう。俺の中に流れる記憶……その持ち主が、何をしたのかも!」

 雨を弾きながら跳躍したロックは、ジャクソン機から放たれた杭を、翼剣から放った斬閃で遮った。

打ち合って、飛ばされた杭が、“ラ・ファイエット”の前面の甲羅に大きくぶつかる。

鋼鉄の表面から火花を血の様に散らし、上空に泊まる鉄騎兵“ラ・ファイエット”の頭部に、ロックは翼剣を振り下ろした。

ナノマシン:リア・ファイルで強化された”頂き砕く一振り(クルーン・セーイディフ)”の一刃が、甲羅から微かに覗くラ・ファイエットの頭部を叩き潰す。

その衝撃で、蹄鉄は勢いを上げながら、地表に落下。

大きな擂鉢を作った。

 カイル=ウィリアムスの駆る“ジャクソン”が擂鉢の周縁に、吹き飛ばされる。

 しかし、その反動で飛び出した、大杭がロックを捉えた。

だが、灰褐色の壁がロックの前に広がる。

 針の衝突の衝撃で、混凝土が砕けるが、結果として杭の勢いを殺した。

杭は、地表に落下したが、カイルの蹄鉄の照準がアンティパスに変わる。

 カイルの蹄鉄“ジャクソン”は、ロックに破壊された右関節が、杭箱に覆われていた。

 機械の両腕から射出される蒸気圧が、雨粒を天に返しながら、二本の杭が放たれる。

 アンティパスは、下手に構えていた剣を振り上げた。

二本の杭は、剣の風圧で舞い上げられる。

だが、カイルの“ジャクソン”から続けて撃たれた、四本はそれを物ともしない。

小さな弾道噴進爆弾然とした四本の杭が、アンティパスの頭に突き進む。

 それを、遮ったのはロックの剣だった。

 “穢れなき藍眼(スール・ヒンプリィ)”の水鋸が、カイルの駆る人型戦車から放たれた杭の弾丸を切り裂く。

「俺は、テメェに()()()()()()()()()()()()し、()()()()()()()()

「それは君の意地か?」

 アンティパスはロックに問いかけた。

 彼の中で思っていたのは、高尚なことではない。

()()()()()()()()()()()()()()俺は、()()()()()()()()()()()()()()()()()()。だから……」

 鉄の人形に駆るカイルが、左手の杭をロックに肉迫させてくる。

「ロック=ハイロウズと言う()()に貸し借りは、()()()()!」

 ロックは、自分の命導巧(ウェイル・ベオ)を逆手から正眼に替え、カイルの左杭の刺突を迎え撃つ。

 鉄の人形は、全長3メートル弱。

大きさから来る力の差は、歴然。

 だが、ロックに下がる選択肢はない。

“蹄鉄”の左の一撃から放たれた応力を、赤い外套に包まれる体に触れる手前で、磁向防(スキーアフ・ヴェイクター)の壁が遮った。

――自分の関わりのない過去で、全てを縛られる訳にはいかない。

 アンティパスに言うことなく、ロックはカイルの駆る“ジャクソン”の一撃に歯を食いしばりながら信念を刻む。

――だから、()()()()()()()()()()()()()()()()()()()!!

 “深紅の外套の守護者(クリムゾン・コート・クルセイド)”という肩書に興味はない。

それは結果論でしかない。

ロックは、関わった力の大きさと引き換えに、大事な人を無くした。

それを繰り返したくない。

ましてや、()()()()()()()()()()()()が、()()()()()()()()()()()()()()()()()

それが許せなかった。

『妙なことを言うな……UNTOLDを操るお前が、人間を語れる了見か?』

 カイルの電子変換された嘲笑が鉄の塊から、流れる。

「UNTOLDを知り、それに流されずに戦う。自分を見失わない。それが、人間だ!」

 最後に命を賭して、己を認めてくれた少女。

()()()()()()()()()()()()()()()使()()

ロックの、戦うことへの原動力だった。

 抱いた信念と共に、ロックは鉄巨人からの応力を跳ねのける。

彼は、微かに離れた間合いに、“迷える者の怒髪(ブイル・アブァラ)”の噴進火炎を放った。

鼻を突く臭いと共に、鉄巨人の左腕を切り離す。

 カイルの駆る鉄巨人は、ロック目掛けて、右手の代わりとなった箱から杭を突き出した。

 だが、灰褐色のセメント弾がロックの横を突き抜ける。

アンティパスの“ストーン・コールド・クレイジー”から放たれた砲弾が、右腕と化した杭箱を潰した。

 両腕から切り離された、胴体と脚部。

アンティパスの上段斬りが、後者を圧壊。

 更にカイルの乗る胴体の前面を、ロックの“ブラック・クイーン”が、大きなIの字を刻んだ。

“蹄鉄”、“ジャクソン機”は胴体の後ろから、火花と蒸気を出しながら、人を飛ばす。

鋼鉄の蟹から放り出されたカイルが、雨空で弧を描いた。

雨に晒されながら、背中から肺を圧し潰した音と共に、彼は大地に叩きつけられる。

 コシュチュシコ、ラ・ファイエットも立つことは出来ず、それぞれの操縦者の傭兵が鉄のガラクタから、傷だらけで這い出た。

 ロックはそれを他所に、

()()()()()()()が、礼は言っておくぜ。アンティパス」

 悶えるカイル達を見ながら、ロックは吐き出した。

「大丈夫、この結果でお釣りは十分に来るよ」

 アンティパスは、灰褐色の甲冑で薄く笑って返す。

 ロックの中で、彼の顔を思い出そうとするが見つからない。

「悪いが、何処をどう考えても……テメェを、思い出せん」

「だから、大丈夫だ」

 ロックの正直な気持ちだが、言葉に困る返答に、アンティパスは快活に返した。

ロックが言葉を失ったが、アンティパスは続ける。

「あくまで……その魂を、()()()()()()()のであって、ロック……君じゃない。()()()()()()()()()を思い出せと言うのは、無理な話だ」

 ロックの目の前で、アンティパスは一呼吸を置く。

「しかし、ロック……()()()()()()は、正直だ。守るための者の為に、躊躇いなく剣を振り、縛られることを嫌う。その目は、常に前を……未来を向いている」

「……自分を通したい気持ちがあるのは否定しないが、『()()()』って面と言われるのは、良い気がしない」

 ロックが、アンティパスの賛辞に呆れて笑うと、嘲笑が響いた。

「よくわかっているじゃないか……人殺しの化け物」

 その声——仰向けのカイル=ウィリアムスに、アンティパスが迫る。

 しかし、ロックは灰褐色の武人を制して、

「人殺しは否定しない。現に、俺はお前の仲間を殺したんだからな」

 言葉を紡ぎながら、

「しかし、だからこそ、俺の持つ力やUNTOLDの全てが狂っていると言える。その全てを終わらせる為に戦う。()()()()()()に、な」

「人間である為に、命を奪っていく……正に、人間だな」
 
答えたのは、カイルでは無い。

青白い光の言葉と共に、ワールド・シェパード社の傭兵が()()()()()()()となった。

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