バナー画像 お気に入り登録 応援する

文字の大きさ

閃刃―⑧―

午後9:37 スプリングプレイス・ホテル フロント

 ホテルの受付に殺到する人々の顔は、行き場のない感情に染まる。

子供をあやす母親は、憔悴し切っていたが、何処か安堵を抱いた表情を醸し出す。
 
プレストンは、そんな人々の織り成す喧騒の中で考えた。

 トルストイは、著作アンナ・カレーニナで「幸福な家庭は全てよく似たものであるが、不幸な家庭はみなそれぞれに不幸である」という言葉を冒頭に置いた。

しかし、プレストンはそのことに疑問を持っていた。

 幸福の存在を知らない者は、不幸も定義できない。

言葉は一つの様であるが、その取り方は多様。

幸せと言う文字を見ても、主観的で、他者の幸せの受け取り方は必ずしも、一致しない。

他者の幸せを自分と共に感じることが出来れば、それを受け入れられない者もいる。

幸せを享受者と、不幸せな自分の現状を比べて貶めるものもいれば、幸福を向上させようというものいる。

 そうして、世界は変わっていく。

自分が目の前のものを選び、考えながらそこから広がる新しい道を探す。

この向かう方向が同じであることを鑑みれば、幸福が同じに見えるトルストイの冒頭は正しいが、()()()()()()()()()()()()()()()()とも言えた。

幸福が、成功の果てに得たか、失敗から得たものであれ、当人が何らかの意味を見出せば、先へ歩める。

 その体現者が、今の主人のエリザベス=マックスウェルだった。

彼女の知己である、ブルースと彼の下で働くロック。

更に言うと、主人を友として認めるサキ。

 人生の質を求める求道者が、集うのは、その方向性を同じとしているかもしれない。

 だから、喧騒の中で()()()()()()()()()()、彼は戸惑いを覚えた。

――アニカさん……?

 プレストンは、自分が公平であると断言はできない。

しかし、人を個人として扱い、労務とそれ以外の切り分けは出来ていると、自負は出来る。

 だから、アニカが後ろめたさで、顔を曇らせているのが、プレストンの眼を一際引いた。

客室清掃員の東南アジア系の女性が、周囲を見ながら歩く度に人波が少なくなっていく。

 プレストンは彼女に気付かれない様に、後を歩いた。

それが、外れて欲しい。

しかし、()()()()()()()()()()()()()()()()()()()()

トルストイの著作の主役、アンナ・カレーニナに忍び寄る破滅の影を、アニカから感じ取った。

「アニカさん……」

 プレストンの声が、人気のない通路で響く。

 その声に、後を付けられた中年女性は、振り向いて目を強張らせた。

 彼女の右手には、掌に収まらない程、大きな携帯端末が握られている。

「サキ様の部屋に盗聴器を仕掛けられたのは、貴女だったのですね……」

驚愕の余り、プレストンは声に感情を含ませることが出来なかった。ネクタイとベストを纏ったプレストンの感情と抑揚のない顔を、見開いたアニカの目が離さない。

 ロックとサキが、会話をしている間、情報通信端末を見ていた。

予定の確認の他に、ワールド・シェパードの活動も監視するためだ。

バンクーバーは、TPTPの元で行われている実験都市であり、ワールド・シェパードはその前線に立っている。

しかし、ブライトン・ロック社は、冷戦期のフォークランド、中東で無人爆撃機の操作に必要な情報処理も行っていた。

カナダは、英連邦の関係もあり、海外市場での影響力も衰えていない。

実質、バンクーバーは、英国と環太平洋国家のどちらかが、ウィッカー・マンを倒すかの、覇権戦争の舞台となっている。

 そういった場所で、長期滞在が出来るだろうか。

 出来ない想定で動いた方が、早く、且つ現実的だった。

「wifi回線を使うのは良いでしょう……しかし、目的別に端末を用意されることをお勧め致します。まして、()()()()()()()()()を使うというのは、良い考えではありません」

 プレストンが監視していた時に、見つけたのは、ブライトン・ロック社提供の情報端末用の基地局で暗号化された記録だった。

解像度や音質を上げると言うことは、その分()()()()()()()()()を意味する。

複雑化すればするほど、その情報は()()()()()()()モノと言っていることと同意語だった。

「本来こういう任務は、誰かの用意したものを使う筈です。従業員用のネットワークを使ったということは、それほど、逼迫され――」

 プレストンの言葉を、アニカの短刀が遮った。

東南アジア系の清掃員は一本の短剣を両手に握り、老紳士の心臓を狙う。

 彼女の眼は鋭く、彼に対して一心不乱だった。

 だからこそ、彼女は()()()()()()()()()気づけなかった。

 プレストンは、アニカの短剣を握る両手に、自らの両手を重ねる。

彼は一呼吸も入れず、彼女の褐色の両手を押し出した。

 中年女性は、後へ引っ張られるかのように、盛大に倒れる。

 人間が、安定して掛けられる重心の広さは、肩幅ほどだ。

だが、攻撃する際はどうしても、利き手側に重心がずれる。

プレストンは、彼女に掛かる重心を背後に流したのだ。

 短剣の落ちる音が、廊下に響く。

 痛みに歪んだ東南アジア系の従業員が膝を付くと、プレストンは右足で短剣を自分の方に寄せた。

「貴方たちは……危険よ」

 アニカの吐き出した顔に、南国の太陽を思わせる包容力は消えている。

 プレストンは、短剣を拾う様に目をやりながら、

「ある女性から、あなた達のことを聞いたわ。サキちゃん……あんな酷いことになっても、優しいわ。何故、あなた達は、あんなに冷静になれるのよ!」

 プレストンは、アニカに()()()を見た。

 眼の前の東南アジア系の女性に、娘がいたことを思い出す。

 大学を卒業して、就職が決まったことも。

 プレストンも何回かその話題に触れたことはあった。

「娘」と言う意味で言えば、自分の娘や、今仕えているエリザベス=ガブリエル=マックスウェル、アニカの娘やサキ。

彼にとっては、彼女と同じ話題で共有された()()()()だ。

「こんな世の中でも……移民でも、働きづめで、ここは良かった。でも、それでもお金は掛かる。学生ローンの支払いも、子供だけではどうにもできない」

 高等教育と将来への保証。

 それを確約する為の、未来の値段は、()()()()()()()高く付いた。

 しかし、そんなことは人として裏切るには十分すぎ、プレストンにとって驚くことは無い。

だが、アニカの口から出た言葉は、老執事を突き刺した。

「あなた達と接して分かった……。あなた達は、人を選ぶ理屈を探している。()()()()()()()()()()()()()()為に、全てを切り捨てる真似をしている。私と会ったサロメも……。あなた達は、それだけで傲慢なのよ!」

 アニカの叫びは、プレストンの息を呑ませた。

 サキの留学と現地での生活。

 サキはその中でも、良い成績を収めていた。

だが、結局プレストン達の都合の良い方向へ、サキを導いている事実は変わらない。

「サロメに、あなた達は……サキちゃんに何をさせようとするの。あの子は……ただの、()()よ。一体、何をさせようとしているのよ!?」

 アニカの恐怖に歪んだ顔に、悲しみの色が宿り始める。

 だが、褐色の中年女性は、敵意の視線を、プレストンの背後に向けた。

 プレストンも背後の闖入者に驚き、息を止める。

 エリザベス=ガブリエル=マックスウェル。彼の主だ。

 顔色が陰に隠れていて、表情は見えない。

 プレストンは、見えない主の意図を見守る。

 その主人を見るアニカが、体を動かした。

――お嬢様!?

 身構える彼を、制する主の視線。

 エリザベスは、そうして老紳士に無言の諫言を放つと、懐から紙束を取り出す。

 それをジャケットの懐から取り出したペンを紙の上で流した。

「サキを……()()()()()心に留めてくれて、ありがとう」

 紙束をちぎって、アニカに渡す。

 プレストンの眼に映ったのは、小切手だった。

彼女の労働契約で得られる報酬の倍と、その他が加えられた額が記されている。

「サロメの……報酬より上ね。私は、お金を捨てられない。それもお見通しよね。サロメもあなた達も悪魔よ……人を制御できると、見るもの全てを変えられると思いあがっている!」

 エリザベスは、何も返さなかった。

 プレストンは、小切手を見て蹲るアニカに、避難場所へ行くよう、促す。

 歩き出したアニカは、呪詛を吐き続け、二度とプレストンを見ることは無かった。

しおり