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吉凶-④-

3月16日 午後10時17分 バンクーバー国際空港 滑走路付近

 チエの微睡は、叩きつける様に開かれた車のドアの音によって終わらせられた。

ワールド・シェパードの犬耳兵士が、まるで製鉄工場で流れる溶鉄の様になった黒と白が、一斉に流れ込む。

 人数は分からない。

 性別も不明。

 ただ、流動的で可視化された力の群れに戸惑うチエは、夢の中にいる幅広のミキと共に外へ引きずり出された。

 轟音がチエの耳を襲い、同伴者を現実に引き戻す。

「ミキ、起きてよ!?」

 チエは、冬と雨の寒さに震えながら、太った相方を大きく揺らした。

 彼女の視界には、黒く煤の掛かったような曇天の夜空が広がる。

空の暗さに反して、煌びやかな旅客ターミナルの高層建築物群の光に照らされる旅客機の巨大な胴体は、砂浜に打ち上げられた鯨の皮膚の様な光沢だった。

 雨に濡れる切り揃えられた芝は、鯨のような旅客機から生じた風にその身を揺らされている。

 チエの周囲を見渡すと、男女問わず、芝の波の上に立たされている人影が、もう十人ほどいた。どの顔も見覚えがあった。

だからこそ、彼らがここにいる状況を、彼女は理解できなかった。

 繋がりのない光景に戸惑うチエの頭が、過回転を始めると共に、腹への鈍い痛みが蘇る。

 痛みと共に、最後に見た人物が目に浮かんだ。

 河上サキ。

 高校生でありながら、傭兵志願の集まるオラクル語学学校の留学生。

 日本人で且つ、十代で渡加したということもあって、他の生徒から愛されていたのを覚えている。自分も彼女を愛でる一人だった。

 それは、今目を覚まし、口を茫然と開けているミキも同じだと考えていただろう。

 その第一印象に、二人は裏切られた。

 まず、流暢な英語の発音。

日本語らしさが全くない。

発音も考えながら言っているのか、現地人より遅く聞こえるが、意思疎通に支障をきたすものではない。

何より、ニュースを聞いて賛否両論も言え、自国文化に関しても造詣が深い。

 チエとミキがどれだけ足掻いても、手に入れられなかったものだ。

 チエたちは、ワーキングホリデー用の査証でカナダに滞在していた。偶々、現地で出会った時、山陰生まれだと知り、心寂しさから行動を共にしている。同時に、日本の文化や職業慣行による生き辛さの余り、海外に飛び出した動機も知ることになった。

 チエとミキは、意識が高い。上昇志向も強い為、地元企業の日本型雇用――特に、男性と女性の性差――からの眼差しに耐えられなかった。

 二人は高校を出て、すぐに地元企業に就職。

金を得る重要性は心得ていたが、仕事以外の余暇の埋め方を知る術を持たない。
もちろん、大学へ進学する資金も無いので、高等教育に触れる機会もなかった。

 
結果、自己鍛錬の手段と、精神鍛錬の方法を、現在も学べずにいた。

 自分の精神を充実させられず、日々忙殺に追われていた。

 そんな彼女たちが傾倒するのは、SNSの様な脊髄反射で応えられる電子空間であることはある種、自然の帰結だった。

何より、内向的で刹那的。

部活、受験や試験の積み重ねが、社会の中で自分の力の一里塚を知る為の手段と捉えず、通過点としていただけ。

 自己を肯定する力が弱く、常に人からの承認欲求への飢餓状態にあった。

 自分を投影できる手段への渇望も、底を知らなかった。更に言うと、手段に至る道筋も漠然で霧散する。

 考えられず、弱い自分も傷つけられたくない。

救世主願望が年齢と共に、大きくなっていく。

彼女たちが、現実に叶わぬ願望を叶える手段は、女性向けのアニメ、女性向け漫画に女性向けゲームだった。

 当然、自分の劣等感を引き起こす()()のいないものだ。

 趣味に傾倒する、チエとミキには、()()が致命的にも欠けていた。

この世にあるものが、()()()()()()()()()()()()()()()()()()()()()()()()()に足る()()も当然、皆無。

 彼女たちの()()()が、()()()()()()()()()()()()()()に転化するのに、時間はかからなかった。

 自分の好きなものは()()

 自分が受け入れられないものは、()()

 自分たちに降りかかる異端信奉者の理不尽は、自分たちを含めた()()()()()への暴力。

 興味のないアニメや漫画を支持する人たち全体が、自分の敵。

 自らの育まれた環境は歪曲されたもので、陰謀論に近い被害者意識も振りかざした。

 当然、教養、知性、鋭敏な感覚のある者から、反撃を食らう。

 だから、反撃に抗った。

 彼女たちに情けは無い。

 されど、性差も加減もない応酬に、安寧は愚か収束も来ない。

 彼女たちは戦いと言ったが、他人の血で、自分の血を洗うこととは程遠かった。

 その血は、()()()()()()()()、また自分で()()()()()()()()()()()()()()を指していた。

 他人にとっては独り相撲でしかない。

 自分の肉体すらも滅ぼしかねない、明日なき暴走への光明は、海外文化だった。

日本以外のドラマ、映画に俳優。

彼らの存在する世界が、いつしか自分たちの求めているものだと妄信を始めた。

 性差が()()()()()()()()()()場所が、彼女たちの()()()だと信じるようになった。

 だが、ネットと現実は違う。生活に必要なお金を得ることが必要と受け入れる程度の客観性を、彼女たちは持ち合わせていた。

 だから、日本を出られることを目指した。

 考古学的に「何で旅をするのか?」という問いは、もはや死語と言われている。

 何故なら、()()()()()()から()()()()のだ。

 手段は、船、飛行機……そして、お金である。

 言葉は後で何とでもなる。

 驚くほど、チエとミキの考えは似ていた。

 だが、渡加してから、二人は壁に直面する。

それを乗り越える手段は愚か、壊す術も見つけられなかった。

 意思疎通能力は低く、教養もない。

 しかし、経済資本は二人の懸念を他所に、見る見る内に摩耗していった。

 このカナダ、バンクーバーは特に、東洋系――日本人――が多い、語学留学の初心者向けの場所として知られている。ワーキングホリデーの二人が出来るのは、日本語の使える日本料理店など、日本人の通う店の手伝いだった。

しかも、二人のいた店は、()()()であるのを良いことに、男女問わず日本人従業員が給仕中に、()()()()()の客の前で、()()()()()()()を日本語で話す様な場所だった。

 全世界的規模に展開する珈琲店で働くのに必要な英語力は、残念ながら持ち得なかった。語学学校で英語を学んでいたが、その()()()()も見逃していた。

 英語の語学学校は、元来()()()()()()()()()()向けである。出来る人脈も、南米系や中東系……そして、東南アジア系、中国系か韓国系の()()()()しかいない。

 基本、彼女たちが必要とする英語を学ぶだけなら、日本で展開されている個人教室、高校の外国語補助教員か、国内の自治体で雇われている英語圏からの国際交流員との交流で足りる水準だった。

 もし、彼女たちがこの矛盾に気付ける知性があるなら、この結果をこう評せたであろう。

 安物買いの銭失い。 

 水は何を足しても水でしかないし、零を加減乗除することの行為に何の意味があると言うのか。

 ただ、彼女たちの人間関係資本で、無教養の頭数が増えるだけだった。

 学ぶ方法を誤った。このことに、焦るほどの精神状態であったのが、彼女たちの救いだったかもしれない。

 彼女たちの目的は、()()()()()()()()()から()()()()()()()に変わった。

 ウィッカー・マン防衛任務は、そんな起死回生の一手だった。

英語を学びながら、専用の銃器を、ただ人間外の物へ向ける。

 東南アジアやハワイの観光地で、金を払えば銃が撃てるのと同じだ。

しかも、的が()()()()()()()()()というおまけ付きだ。自分たちを馬鹿にした人たちへの勲章ともなり得る。

 その為の勉強として英語も頑張った。

ウィッカー・マン防衛とは名ばかりの、ただ、うろつく何かへ銃を向けるだけの簡単な仕事をしただけで、帰国した時の名誉を得られるのは大きかった。そして、日本へ帰ることなく、カナダにいることも出来る可能性もあった。

 だが、現実世界で、二人の都合よい展開を問屋が卸す筈がなかった。

 河上サキ。

 ある授業の時、女性の人権問題を主題に討論した。

カナダ自体は人権国家として知られている。

自分たちが、攻撃するときと同じ論法が使えると思った。

 自分たちの側へ引き込めるとも。

 しかし、彼女たちは、自分たちの甘さを呪った。

 まず、サキはカナダの教育の問題点、()()()()()()()()()を育てる為に、()()()()()()()()()()()()()国策を挙げた。

 チエとミキの言う「日本の文化が差別的」ということの具体的に挙げろと、彼女から言われた。二人が例示した()()()()の殆どが、()()()()()()()()の問題であり、サキから、法的手続きを取らない彼女たちの不行動を、逆に追及された。

 また、自分たちの嫌いな男性向けアニメを搾取の例として言ったら、それなら彼女たちの好きなものこそ、()()()()()()()()()という反論も頂いた。

 ある部分を挙げて性的と言うのは、「()()()()()()()()()()()()()()()()()()と変わらない」も、サキによって付け加えられた。

 しかも、チエとミキは、サキ以外の敵も増やすことになる。

 日本自体、()()()()()()()()が、()()()()()()()()()が、外国人にとって魅力だ。その存在自体は、カナダ人は愚か、留学生の好奇心も擽るし、当然勉強する者も多い。

 その状況下で、必然的に、アニメに良くも悪くも触れている者がいるのは、何の不思議ではなかった。

それこそ、チエとミキたちが()()()()()()()()()()()()()()()()()()()様に。

 クラスメイトのアニメの好きな親日家はチエとミキに怒り、「いつしか本を焼いて人を殺す」というハイネの引用まで言われた。

 チエとミキは、電脳交流空間で出回る()()()()()()()()()()()()()()()()()()()()()()()()()()という都市伝説に憧れていた。

 だが、彼女たちが()()()()()()側に回るという劣等感を、カナダ人教師、非英語圏の生徒だけでなく、未成年の日本人の前でも晒す皮肉な結果に終わる。

 止めに、口だけでなく、サキは実力でも二人を凌駕していた。若く、彼女は柔軟で運動を欠かさなかったので、武術は自分たちよりも成績が上位。

いつしか、彼女が自分たちの手の届くところではなく、羨望するしかない存在と、チエとミキは身を以て知らされた。

()()()()()()が、奪われたと言う逆恨みの炎が、チエとミキの中に宿り始めた時、ある人物が声を掛けてきた。

 非英語圏から来たクラスメイトの女性で、ある語学学校仲介業者を紹介された。

 クラスメイトから紹介された業者によると、この状況を一転させる手があると言う。

 それは、スカイトレインの破壊。

そうすれば、街に雪崩れ込んだウィッカー・マンに、()()()()銃が撃てて、サキよりも優れていることを訴えられる。人を殺すことは無く活発的になるだけだから、安心と言われた。

当然、チエとミキだけでない、仲間がいることも言われた。

 更に、成功すれば、労働滞在査証を手に入れられる弁護士も手配することも約束してくれた。

 チエは、恩人の女性の顔や人種を覚えていない。

ただ、象牙色の目と石榴色の唇をしていたことだけが、心に残っていた。

 しかし、物事はそう上手く働かない。

 被害は増大。死人も当然、いた。

その上、サキが英雄として、紙面トップも飾ってしまう。

 挙句の果て、スカイトレイン破壊の写真で自分たちの姿が映っていて、深紅の外套の守護者と言う青年と、上下の体に密着した橙色のタイツとボクシングパンツの女性から、夜通し取り調べを受けた。

 隙を見て、サキを人質にしようと、飛び掛かった。

 その結果は、意識を失い、首謀者たちと一緒に、空港近くの原っぱで立たされているという現実を直視しなければならない。

しかも、最後に来た自分たちに向け、立たされた共犯者からの憎悪の視線に晒されている。告げ口をしたとでも、誰かが言ったのだろうか。

 チエが悪夢と割り切るには、眼の前の現状は、認識できる範疇を越えていた。

 突然、彼女の目を滑走路の射光器と違う光が覆う。

 ()()()

 光を背に、自分たちを囲む犬耳の集団。

 いや、違った。

 自分たちを連行した、ワールド・シェパードの兵士では無い。

 自分たちを囲っていた者たちは、二つの人影と()()()()()()()集団に変わっていた。

 人影の片割れの一対の眼光に、チエの呼吸が止まる。

 象牙色と、その下に浮かぶ下弦の月を描いた石榴色の唇。

 チエは驚きながら、

「何のつもりよ、あなた達!?」

 抗議の声を上げた。その横で、ミキは、目を覚まし、過呼吸の発作に見舞われる。

 チエの隣の幅広の共犯者が呼吸を整え、絞り出すように、

「あなた……何者、あなたに言われてやったのよ? 大丈夫なんでしょ!? 何の冗談よ!?」

 ミキと共に、取引を持ち掛けられた象牙色の瞳の女性の顔を思い出そうとする。しかし、思い出せない。思い出そうとするたびに、電流に頭蓋を掴まれたかのような感覚を覚えた。

「アコモデーション、ビザのロウヤ―も世話して、ジョブも得られるんでしょ? 答えなさいよ!!」

 チエは、自分の言葉に英語の名詞と日本語の動詞が混じった言葉を吐き捨てる。

かつて、勢いのまま、日本の成人式で煽る様に飲み、盛大に戻した時の胆汁の味を思い出した。

嘔吐の回数が多くなり、その分、連絡が取れなくなっていった友人の数も比例で増えていった。その時に出した、吐瀉物の苦味が、彼女の口の中で広がる。

 だが、チエはそれを喉に押し込めるしかなかった。

 彼女たちの前に、扁桃の頭の群れが迫る。

その中から、もう一体の人影が前に出た。

影は、フードに覆われていた。だが、左の頭部から喉に掛けて、銀色に輝いている。

まるで、機械が埋め込まれたか、()()()()になっているように鈍く、黒く輝く相貌。その中で、突如と紅い瞳孔が映った。

 刹那、チエは暑さを感じる。

 おかしい。

 春になり、()()()()()()()()と言っても、()()()()()()()()わけではない。

 それに、雨が自分たちの頭髪を濡らし、甘ったるい汗の臭いの不快感が、恐怖に変わる。

更に、寒さに気温を奪われていたはずだが、()()()が更に眩しくなっているように思えた。

 その原因が分かった。

 自分たちの周りに立たされていた、首謀者の留学生たち。そして、隣のミキだった。

 彼女たちは、青白い人型の光となっていた。熱力量の大きさは、顔はおろか声を出すことも許さない。

ただ、光と音の収束音が絶叫を覆った。

 やがて、チエの視界だけが、赤々とした炎に覆われる。

 たしか、自分たちの服は、防寒性も耐久性も高いと聞かされた。

 安心を感じたが、ふとこんな話を思い出した。

 温暖化問題は、温室効果ガスによって熱が含まれ、地球が温められる現象だ。

強化装甲は、耐衝撃性にも優れている。

ウィッカー・マンと近接武器でやりあっていた、深紅の外套の少年に蹴られても、足跡が残るだけで肥満体のミキの命は、取られなかった。

 それは、()()()()()()()()()()()()()()()()()()()()()にもなるのと同意語だった。

 その事実を知った時には、チエの視界が上下にずれた。

 熱による炎で、骨が溶かしつくされたのだろう。

 軟骨の蒸発した音を聞きながら、ミキのいた場所に目をやる。まだ、目は動くのか、脂肪が無くなり、ミキだった人型の炭が立っているのが見えた。

 着陸した旅客機が着地する音を聞く前に、チエは眼球が熱で解けた音が耳に届く。 

 ふと、日本の旅客機ではないかと考えた。

 夜に来る便は無かったはず。

それにも関わらず、彼女の最後の思考の理由。

 それは、

――こんなところ……来たくなかった……。

 選び間違えた後悔は、未来に立たない。

 ただ、チエだった人型の炭は立ち姿のまま、膝を折ることなく草原に崩れた。




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