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雨降る街の枯れた涙-④-

「全員、構え!」

 ナオトの号令で、サキの後ろにいる隊員たちが、恐怖感を振り払うように電子励起銃を構えた。彼が一声上げると、一条の光が突き抜ける。

雨粒の軌跡と瓦礫の噴煙が、光によって浮かんだ。

路地の水溜りに広がる波紋も照らし、光が空間を揺らす。

 それを皮切りに、幾重もの光の銃撃が、英語、スペイン語、韓国語に中国でしか使われない固有の漢字の看板に彩られた路地を照らした。

遅れて、衝撃音が所々から轟き始める。数日前に終わった冬時間の余韻を引きずりつつ、降り始めた夜の帳を閃光が穿っていった。

 その光を標識灯に見立て、犬の頭の様な仮面と、白い犬の頭を模した胸部の外骨格を纏ったワールド・シェパードの戦士が前進。まるで、表計算の表の様に整理された区画の行から列へ浸透していく。
 
 光の担い手の中に、河上サキも加わった。
 
 彼女は、白と黒に彩られた長方形を携え、狙いを定める。
 
 犬耳を連想させるアンテナの付いたヘルメットの保護面に、淡い光が出た。それに包まれる、クァドロとガンビーの輪郭が波の様に現れる。
 
 そのうねりに、光が楔のように打ち込まれていった。
 
 だが、異形は歩みを止めない。

 頭部や間接に衝撃が伝わるが、一歩後退させるだけである。

 その姿を見て、サキは目を疑った。

――光が見えないの?

 ガンビーを悶えさせた、一際眩しい光。

 サキ以外の“ワールド・シェパード”の隊員から放たれた電子励起銃の光弾は、異形の機械たちの内包する光以外を貫く。

機械群は、慣性の法則によってよろめきはするものの、歩みを止めなかった。

「ナオト、『()()』撃つかじゃなく、ウィッカー・マンを『()()()()()()()()』も教えた方が良いんじゃないか?」

「それには、『()()()()()()』を教えるのが先だけどね、ブルース?」

 ブルースがクァトロの左前足から右肩に掛けて両断したのを見て、ナオトが笑顔で返した。
 
 ナオトの笑顔と共に、彼の右手から放たれた銀色の鞭が、ガンビーの首に絡みつく。

ガンビーが鞭を解こうと両椀部を上げると、縛っていた鞭の茨が巨猿の首にめり込んだ。

悶える巨猿の胸の中心に、ナオトの投擲した短剣が三本突き立つ。

青白い光が刺し傷から放たれるガンビーの頭部を、ロックが紅い滝となり両断した。

「それ以前に、『()()』に下がらせるか教えとけ。ついでに『()()()()』役立たずかもな」

「辛辣な意見だね」

 ナオトが、鞭をクァトロへ放ちながら、ロックの意見に同意を示す。

 四つん這いの左肺への一閃が、ブルースの乗せた苔色の風に運ばれたのを見届け、

「でも、その『()()()()』という言い回しをされて、『()()()()』怒る人がいるかも考えてほしいかな?」

「それもそうね。弱点くらいガブリエルに聞いても罰は当たらないんじゃない?」

 キャニスが、提案と共に右のトンファーを突き出した。蒸気を吐き出しながら、飛び出した杭がガンビーの鳩尾をぶち抜く。

彼女の杭の衝撃で、血の如く噴き出した青白い光に包まれた巨猿は、突き出した右拳と肩を残し、炎に包まれた。

 巨猿の炎に立ちすくむ、クァトロの頭部をナオトの鞭が撓る。

銀騎士の鞭の重りが、曲線を描きながら四つん這いの眼窩を抉った。重心と共に体型を崩した四つん這いが、鞭に引かれて左胸を地面にこすりつける。

上空からのキャニスが、背中から左胸を、左のトンファーから打ち出された杭で縫い付けた。

「本当に色々話すこと、やることが決まりすぎてんだよ。同時に、俺らが話せないこともな」

 サキの目の前で、今度は職場の愚痴をロックが吐き始める。

後は、自分たちの司令とも言える人たちが世間話に加わっているのにも、彼女は驚いた。

三体のクァトロの頭部に向けて、気怠さを見せながらも、ロックは護拳の殴打で一体の顎を砕く。

顎を砕いた涙型の護拳が、突き抜け様に二体目と三体目も道連れにした。二体目は、翼剣に左肺を抉られ、三体目は倒れたところに、彼の右踵が右胸部を潰す。

 しかし、ロックに顎を潰された一体目のクァトロが、彼の背後を噛み切らんと跳躍。

キャニスの揺れる二つの松明の様なお下げが、ロックの背後で疾走して揺れ、四つん這いは大きな松明にされた。

 炎に照らされて輝く、鞭を携えたナオトがサキの目の前に映る。

彼の前には、クァトロが三体、向かってきた。二等辺三角形の頭部をまるで、突き立てた刃の様に一点集中。

だが、三体の四つん這いは体勢を崩し、二体は、反対に迂回路を取らされた。その内の一体はその場で、崩れ落ちながら、右胸部で土瀝青の路地を滑走。

 奇行を取った三体のクァトロの左胸部、全てに短刀があった。

何れも、突き立てられた場所から微かに、青白い光を漏らしている。

 右胸部で滑りながらも、ナオトに距離を縮めるクァトロ。

クァトロは、立ち上がらんと右前脚を振り上げる。

しかし、それよりも速いロックの赤黒い太刀筋が、ナオトの眼前に降り注いだ。彼の一撃で、四つん這いの左胸が裂かれ、右前脚が弛緩しながら力なく落ちる。

 ロックの散らしたクァトロの残骸と雨の飛沫が、ナオトの前の視界を覆った。

 先ほどのナオトの短刀に、悶える二体のクァトロの内一体が、ブルースに狙いを切り替える。

ブルースは向かってくる四つん這いを、まるで、舞踏会で律動を刻むかのように円を描くように迎えた。

苔色の風の運ぶ、二振りの剣と共に刻まれる律動は、流線を描いる。

サキの目の前で、ブルースの舞からの双剣が、クァトロを絡めとった。斬閃は肩と腿を四散させ、体内の恒星は星屑を土瀝青の上にばら撒かれた。

 だが、ブルースの斬撃を逃れた白銀色の咢が、鞭を持つナオトを襲う。

迂回させられた三体目の刺された左肺から、青い光が血の様に噴き出し、銀騎士の頭蓋を覆わんと口を大きく開けた。

だが、電位差のギロチンが、銀騎士に落ちない。

 キャニスのトンファーが、クァトロを貫いたからだ。強大な刺突の衝撃に胴体が炸裂。辛うじて残った機械仕掛けの四肢が、土瀝青に沈む。

 ウィッカー・マンに囲まれた、ナオトと三人の戦士をサキは息を呑みながら、凝視。

 手慣れた手つきで、異形を次々と屠る三人の若者。そんな彼らと対等に会話するナオトに垣根は無いように見え、その様は、まるで祭りを楽しまんとする人間の様に見えた。

しかも、自分たち末端の隊員たちが、入っていないかのように言葉をひたすら紡いでいる。

 その様を見て、他の隊員たちの顔にも感情が表れ始めた。

 少なくとも、喜びだけではない。

 呆れ、疲れ、そして恐怖。無力感と絶望感が、白と黒の隊員たちを支配し、サキの熱狂も覚ます冷気となった。

無力感が転じ、ロックたちに対する敵意として広がっていく。

 サキは、隊員からロックに顔を向けた。

 爆炎の中から、クァトロが「深紅の外套の守護者」に飛び掛かる。

 サキは銃口を向け、異形が含める光に向けて一撃を放った。

クァドロの左胸部から電流の蛇が発生し、地面を頭部から落ちていく。

 倒れた四つん這いを、黒と赤の斬影が、サキが狙った左胸部も含めて両断した。

 ロックは、サキを目にすると、舌打ちする。

 邪魔をされたという嫌悪感ではなく、彼の目が伏せられ、微かに悲しみの色が見えた。

 彼の反応への疑問を置いて、サキは声を大きくして、

「みんな、このままでは倒せないわ。せめて、一撃で行動不能にするのよ。クァドロは左胸部、ガンビーは胴体の中心を狙って!!」

 隊員たちが水に打たれたように、彼女へ振り向いた。

「サキ、悪戯に刺激してんじゃねえ。テメェは引っ込んでろ!!」

 ロックが翼の様な剣を薙ぎながら、サキの前に現れる。右腕を上げる様が、雛鳥を守る親鳥の様に見えた。

 銀色の四つん這いが、彼の右腕めがけて飛び掛かる。

 サキは、クァドロが右前脚をロックに突き立てようとして、空いた左胸部に電子励起銃を発砲。

 動力源の回転音と共に銃弾が放たれ、クァドロが機械音の叫びを上げた。惰性で地に落ちようとしたところを、ロックは翼の剣でサキの狙った個所を貫く。

「人の話を――!?」

「もう馬鹿らしい!」

 サキへの恫喝を止めないロックの腰に放たれたキャニスの右脚が、黙らせた。

「あたしはサキの指示に従ったら良いと思う。ナオトさん、良いでしょう?」

 蹴られて悶えるロックが存在しないかのように、キャニスはサキとナオトに続けた。

 キャニスの提案に、ナオトが溜息を吐き、ブルースに視線を促す。

「俺たちは、向こう側にあるウィッカー・マンに用があって、指揮権は無い。ナオトにはある。少なくとも、俺たちがサキにどうこう言える立場じゃない。だから、ロック。異論は挟むな」

 ブルースが頷きつつ、悶えた体を震え起こすロックに釘を刺した

 ナオトがサキの提案を復唱して、残っているワールド・シェパードの隊員に伝える。

 ブルースと言う男の言った「向こう側」が気になるが、知るべき情報の優先度は低いだろう。

 サキが考えながらロックを見る。彼は、ブルースの意見に不服そうだが、

「分かっちまったらしょうがない。()()()()()()

()()()()()()()、の間違いだろ。指示に従う。狙い外して俺らに当たったら、ウィッカー・マン諸共ぶった切るぞ!」

 ロックは、窘めるブルースを一瞥して、跳躍し、サキの目の前から姿を消す。

キャニスとブルースも、彼女の前から何時の間にか消えていた。

 サキが視線を、ロック達の立っていた路地に向ける。

 ゴシック様式の聖ロザリオ大聖堂が、右手に佇むダンズミュア通りの向こう側で、郵便局とカナダプレースが見えた。

 ただし、掛かっていた有刺鉄線とバリケードに空いた穴越しにしか視認できない。

 そういえば、ロックたちのやり取りに気を取られていて、見ていなかった。

 サキの死に掛けた地点から、異形たちの影も形もない。

旧市街側に二足歩行と四足歩行のウィッカー・マンも数を減らしている様だった。

 この状況に、高揚感がサキの中で、再度芽生える。

 サキの横で、“ワールド・シェパード”の隊員たちによる光線が、ガンビーの胴体の中心を捉えた。

 光線の蔦に捕らえられたガンビーに、榴弾の種子をキャニスが植え込む。彼女のトンファーによる刺突が、破壊の花を開花させていった。

 クァドロの胸部を中心とした胴体に光の網が集中すると、ブルースの剣舞が四つん這いの四肢を路地のスパンコールに変えていく。

 しかし、ブルースとキャニスの間をすり抜けたクァトロが三体、黒と白の軍勢に襲いかかる。

犬耳の戦士たちは、眩い光の矢で応戦、異形の頭部と胴体を揺らした。サキもその一人として、電子励起銃で応戦。

その甲斐あって、三体目のクァトロの左前足に命中し、転ばせた。

着弾したが、一体目の右前脚の爪の方も速かった。

彼女の頭に、銀鏡色の死が、振り下ろされようとしている。

 そこに、ロックが割って入った。彼の持つ剣が火花を散らし、紫電を放つや否や、瑞光をまき散らして、一体目を両断。

その時の衝撃が、二体目も吹き飛ばし、三体目の前に躍り出た。

 三体目のクァトロの頭部と胴体を、ロックは正面から真二つにすると胸部が、その衝撃で潰れる。

ロックは鼻を鳴らしながら、サキを睨む。

 不思議とサキは、彼から感じていた重圧感を悪意の塊と思えなくなっていた。

 その視線が何処か、下に向いて歯を食いしばる様が、サキの中を離れない。

 ロックの言動の節々は、確かに無力感を叩きつける。

自分の力を理解――いや、分かり切っているゆえに、他人を入れさせない感じに見えてならなかった。

 彼女が、ロックの胸中を図ることを断念した。

 そうするしかなかった。

 クァトロ、ガンビーという二種類のウィッカー・マンから漏れる、青白い光。

 それが、サキの前で尾を引きながら、ある一点に向かう。

 行先は、サキの視線の先。青白い燐光を浴びながら仁王立ちする、巨人に彼女の全思考が奪われた為に。

しおり